Notes sur le développement de l'astronomie: l'astronomie en terre d'Islam, Notes de Astronomie
Caroline_lez
Caroline_lez9 janvier 2014

Notes sur le développement de l'astronomie: l'astronomie en terre d'Islam, Notes de Astronomie

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Notes d'astronomie sur le développement de l'astronomie: l'astronomie en terre d'Islam. Les principaux thèmes abordés sont les suivants: l'âge d'or de l'astronomie islamique
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Entre l'époque de Ptolémée et celle de Copernic, une période de plus mille ans, l'astronomie ne

connaît pas de développement notable en Europe. Dans le monde islamique, par contre,

d'importants progrès vont se produire entre le IXe et le XIe siècle, tant dans les outils

mathématiques de l'astronomie que dans l'observation du ciel.

Cet âge d'or de l'astronomie musulmane va commencer sous le règne du calife Al-Rashid puis

de son fils Al-Mamun, tout deux s'attachant à promouvoir le travail scientifique et culturel dans

leur empire. Pendant son règne à Bagdad, entre 813 et 833, le calife Al-Mamun va ainsi fonder

la plus grande bibliothèque depuis celle d'Alexandrie, la Maison de la Sagesse, et établir en 829

le premier observatoire astronomique permanent du monde.

Le savant le plus notable du IXe siècle est le persan Al-Khwarizmi. Il écrit le premier livre sur

l'algèbre, Hisab al-jabr w'al-muqabala, et fonde du même coup cette discipline. Il introduit et

répand l'usage des chiffres que nous utilisons aujourd'hui (on les qualifie depuis d'arabes bien

qu'ils soient en fait originaires d'Inde). Sa principale contribution directe à l'astronomie sera le

livre Sindhind zij, basé sur l'astronomie hindoue, dans lequel il établit des tables sur la position

du Soleil, de la Lune et des planètes, et étudie toute une série de sujets comme les éclipses ou

la visibilité de la Lune.

Vers la même époque, le persan Al-Farghani écrit les Eléments d'astronomie (Kitab fi al-Harakat

al-Samawiya wa Jawami Ilm al-Nujum), un ouvrage basé sur l'astronomie de Ptolémée. Il

introduit aussi des idées nouvelles, par exemple que la précession doit affecter la position

apparente des planètes, pas seulement celle des étoiles. Cet ouvrage jouera un rôle

considérable en Europe occidentale quand il sera traduit en Latin au XIIe siècle.

Un quadrant d'astrolabe (Damas, Syrie, 1333-34). Crédit : British Museum

Autour de la fin du IXe siècle, la figure dominante est l'astronome arabe Al-Battani qui va

observer le ciel depuis la Syrie et faire des mesures d'une précision remarquable pour l'époque.

Il va ainsi déterminer la durée de l'année solaire, la valeur de la précession des équinoxes et

l'obliquité de l'écliptique. Il en profite également pour établir un catalogue de 489 étoiles. D'un

point de vue plus théorique, son ouvrage principal, Kitab al-Zij, est d'une importance

fondamentale car il introduit pour la première fois la trigonométrie dans l'étude de la sphère

céleste. Cette approche nouvelle se révèlera beaucoup plus puissante que la méthode

géométrique de Ptolémée. Ce livre sera traduit en latin au XIIe siècle et influencera beaucoup

les grandes figures européennes des XVIe et XVIIe siècles.

En 994, l'astronome Al-Khujandi, originaire de l'actuel Tadjikistan, construit un énorme sextant

mural à l'observatoire de Ray près de Téhéran, le premier instrument permettant des mesures

plus précises que la minute d'arc. Il l'utilise en particulier pour déterminer une valeur plus fine

de l'obliquité de l'écliptique.

Vers la même époque apparaît un autre savant, Al-Biruni, originaire des environs de la mer

d'Aral. Comme ces prédécesseurs, il s'intéresse à de nombreux sujets comme les

mathématiques et la géographie. En astronomie, il s'illustre par ses observations d'éclipses

lunaire et solaire, mais aussi par une approche plus moderne de la méthode expérimentale, en

particulier lorsqu'il analyse les erreurs qui entachent ses mesures et celles d'Al-Khujandi.

Un astrolabe en laiton (Ispahan, Iran, 1712). Crédit : British Museum

Au XIe siècle, le persan Omar Khayyam, aujourd'hui plus connu pour sa poésie, s'intéresse lui

aussi à divers sujets, en particulier l'algèbre et l'astronomie. Il crée de nouvelles tables

astronomiques, mais se distingue surtout en déterminant la durée de l'année solaire avec une

précision extrême pour l'époque.

Cet âge d'or de l'astronomie islamique va se terminer au XIIe siècle. Les ouvrages de cette

période faste vont peu à peu être traduits en latin, en particulier à Tolède en Espagne, et se

répandre en Europe. Ce sera par l'intermédiaire de ces traductions que les savants européens

de la fin du Moyen-Âge redécouvriront les théories de Ptolémée et prendront connaissance des

avancées faites dans le monde musulman.

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