Notes sur le système solaire externe: la ceinture de Kuiper et le nuage d'Oort, Notes de Astronomie
Caroline_lez
Caroline_lez10 janvier 2014

Notes sur le système solaire externe: la ceinture de Kuiper et le nuage d'Oort, Notes de Astronomie

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Notes d'astronomie sur le système solaire externe: la ceinture de Kuiper et le nuage d'Oort Les principaux thèmes abordés sont les suivants: différentes de comètes, Neptune, le nuage d'Oort.
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Les astronomes savent depuis longtemps qu'il existe deux classes différentes de comètes.

D'abord les comètes à courte période, inférieure à 200 ans, comme celle de Halley. Leur

trajectoire a pour propriété de se trouver dans le plan de l'écliptique comme celles des

planètes. Ensuite, les comètes à longue période, plus de 200 ans, en particulier celles qui n'ont

jamais été observées qu'une seule fois et dont on estime la période à plusieurs millions

d'années. Leurs orbites sont gigantesques et distribuées aléatoirement dans le ciel, sans

direction particulière. Cette répartition en deux groupes a conduit les astronomes à postuler

l'existence de deux réservoirs de comètes distincts : la ceinture de Kuiper et le nuage d'Oort, du

nom des deux astronomes qui les ont imaginés dans les années 1950, Gerard Kuiper et Jan

Oort.

Une photographie d'un membre de la ceinture de Kuiper, appelé 2001 KX76, prise par le télescope de

2,2 mètres de l'ESO à La Silla au Chili. Le diamètre de l'objet a été estimé à 1200 kilomètres, ce qui

est supérieur à celui de Céres, le plus grand corps de la ceinture d'astéroïdes. Crédit : WFI/MPG/ESO

Les comètes à courte période proviennent de la ceinture de Kuiper, une région située dans le

plan du système solaire, au-delà de l'orbite de Neptune. Cette ceinture commence

probablement vers 30 unités astronomiques et s'étend jusqu'à des centaines d'unités

astronomiques. On estime qu'elle contient plus de 200 millions de petits corps glacés

susceptibles de devenir des comètes. Certains astronomes pensent même

que Triton, Pluton etCharon sont des objets de cette ceinture, qui se distinguent simplement

par leur taille exceptionnelle et leur orbite. Ce sont les perturbations gravitationnelles

engendrées par les planètes géantes qui de temps en temps modifient l'orbite d'un de ces corps

et déclenchent une chute vers le Soleil.

Pour les comètes à longue période, le réservoir est le nuage d'Oort. Celui-ci s'étend sur des

distances entre 30 000 et 100 000 unités astronomiques et doit contenir des centaines de

milliards d'objets. Dans ces régions éloignées, les noyaux de comètes se trouvent à une fraction

non négligeable de la distance qui nous sépare des étoiles les plus proches. Ces dernières vont

donc provoquer des perturbations gravitationnelles qui peuvent induire un noyau du nuage à se

précipiter vers l'intérieur du système solaire. Le nuage d'Oort est probablement formé d'objets

éjectés aux premières heures du système solaire par des phénomènes comme

la résonance avec les planètes géantes. Les corps de la ceinture de Kuiper, par contre, se sont

probablement formés sur place.

L'une des percées récentes dans l'étude du système solaire est la découverte de corps de petite

taille situés au-delà de Neptune et possédant des orbites circulaires, ce qui les distingue des

comètes observées habituellement. Des images du ciel obtenues avec de très longues poses ont

ainsi commencé à révéler à partir de 1992 des corps situés à plus de 30 unités astronomiques,

la majorité avec un diamètre de plusieurs centaines de kilomètres. Ces observations

confirmèrent l'existence de la ceinture de Kuiper qui n'était jusqu'alors qu'une hypothèse. Les

observations depuis le sol ne pouvaient révéler que des objets suffisamment lumineux donc

massifs. C'est le télescope spatial Hubble qui en 1994 observa pour la première fois des objets

de la ceinture de dimension plus faible, d'à peine quelques kilomètres parfois.

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