Stiven Donaldson Moc Ocuvanja, Beleške' predlog Književnost. Univerzitet u Beogradu
vuukkkiiii
vuukkkiiii

Stiven Donaldson Moc Ocuvanja, Beleške' predlog Književnost. Univerzitet u Beogradu

303 str.
33broj poseta
Opis
Knjiga Stivena Donaldsona Moc Ocuvanja
20 poeni
poeni preuzimanja potrebni da se preuzme
ovaj dokument
preuzmi dokument
pregled3 str. / 303
ovo je samo pregled
3 prikazano na 303 str.
preuzmi dokument
ovo je samo pregled
3 prikazano na 303 str.
preuzmi dokument
ovo je samo pregled
3 prikazano na 303 str.
preuzmi dokument
ovo je samo pregled
3 prikazano na 303 str.
preuzmi dokument

1. KĆER

Kada je Linden Averi začula kucanje na vratima, glasno je jeknula. Bila je u mračnom raspoloženju i nisu joj trebali posetioci. Želela je jedino hladan tuš i samoću - priliku da se privikne na namernu strogost svoje nove okoline. Provela je veći deo neprirodno sparnog popodneva usred proleća useljavajući se u stan koji joj je iznajmila bolnica i tegleći oskudnu garderobu, neodgovarajući nameštaj i preteške kutije udžbenika iz svog sredovečnog dvoseda uz spoljašnje stepenice na sprat stare drvene kuće. Kuća je čučala okružena korovom kao obogaljena žaba, unakažena starošću; a kada je prvi put otključala stan, dočekale su je tri sobe i kupatilo musavih, žutih zidova, podovi pokriveni jedino oljuštenom bež bojom, atmosfera izobičajenosti na ivici nedostojanstva - i komad papira koji mora da su joj proturili ispod vrata. Papir je bio pokriven debelim, crvenim linijama nalik na ruž ili svežu krv, koje su obrazovale veliki, grubi trouglao sa dve reči unutra:

ISUS SPASAVA

Za trenutak je zurila u papir, a onda ga je strpala u džep. Ponude spasenja nisu joj koristile. Nije želela ništa što ne zasluži sama. Ipak, cedulja ju je - u kombinaciji sa ustajalim vazduhom, dugim naporom tegljenja stvari uz stepenice i samim stanom - dovela u ubojito raspoloženje. Sobe su je podsećale na roditeljsku kuću. Zato je omrzla stan. Ali bio je podesan i odlučila je da ga prihvati. Istovremeno se gadila prigodnosti svog položaja i odobravala ga. Oskudnost joj je odgovarala. Bila je lekar sa tek završenom specijalizacijom i namerno je potražila posao u malom, poluseoskom gradu kao što je ovaj - gradu nalik na onaj kraj kojeg se rodila i u kojem su joj umrli roditelji. Iako joj je bilo tek trideset, osećala se starom, ružnom i ozbiljnom. To je bilo pravedno: vodila je ružan i ozbiljan život. Izgubila je oca sa osam godina; majku sa petnaest. Posle tri prazne godine u sirotištu, završila je srednju školu, pa medicinski fakultet i stažiranje, a zatim specijalizirala opštu praksu. Bila je usamljena otkad zna za sebe i izolovanost je postala deo nje. Dve-tri ljubavne veze bile su više higijenske vežbe ili fiziološki eksperimenti; prošle su kraj nje, ne dodirnuvši je. Sada, kada bi se zagledala u sebe, videla je strogost i posledice nasilja. Dugotrajni napori i prigušena osećanja nisu naškodili bezrazložnoj ženstvenosti njenog tela, ni pomračili poželjnost njene dugačke kose boje zrelog žita, ni narušili lepotu crta lica. Usmereni i uzdržani život nije izmenio način na koji su joj se oči zamagljivale i gotovo bezrazložno punile suzama. Ali lice joj je već bilo naruženo borama od večitog mrštenja nad korenom pravog, tankog nosa i usecima nalik na otisak bola oko usta - usta koja su bila stvorena za nešto mnogo umilnije od onoga što joj je u životu zapalo. Glas joj je postao ravan, tako da je pre zvučao kao dijagnostički alat, pribor za izvlačenje pogodnih podataka, nego sredstvo za komunikaciju. No, život koji je vodila dao joj je nešto više od usamljenosti i podložnosti mračnim raspoloženjima. Naučio ju je da veruje u svoje snage. Bila je lekar; držala je u rukama život i smrt i naučila je kako da ih čvrsto drži. Verovala je u svoju sposobnost da podnosi teret. Kada je začula kucanje na vratima, glasno je jeknula, ali odmah je popravila oznojenu odeću, kao da time uređuje svoja osećanja i pošla da otvori vrata. Prepoznala je niskog, mršavog čoveka koji je stajao na odmorištu. Bio je to Džulijus Berenford, upravnik okružne bolnice. On ju je zaposlio da vodi ambulantu i odeljenje za

hitne slučajeve. U nekoj većoj bolnici, zapošljavanje lekara opšte prakse na takvom mestu moglo bi se smatrati neobičnim, ali okružna bolnica je opsluživala kraj naseljen uglavnom farmerima i brđanima. Ovaj gradić, okružno sedište, postepeno je okoštavao već dvadeset godina. Doktoru Berenfordu trebao je lekar opšte prakse. Njegovo teme bilo joj je tačno u nivou očiju i bio je dvostruko stariji od nje. Zaokruženi stomak poništavao mu je mršave udove. Ostavljao je utisak nesvarljive osećajnosti, kao da mu je ljudsko ponašanje bilo istovremeno nerazumljivo i privlačno. Kada joj se osmehnuo ispod sedih brkova, otekli podočnjaci ironično su mu se zategnuli. "Doktore Averi", rekao je, pomalo zaduvan od stepenica. "Doktore Berenforde." Želela je da se pobuni zbog upada; zato je zakoračila u stranu i kruto ga pozvala. "Izvolite." Ušao je u stan, osvrćući se dok je išao ka stolici. "Već ste se uselili", primerio je. "Fino. Nadam se da vam je neko pomogao u unošenju stvari." Sela je blizu njega, kruto uspravljena kao da je na dužnosti. "Ne." Koga je i mogla da zamoli za pomoć? Berenford je zaustio da se pobuni. Zaustavila ga je jednim pokretom. "Nije problem. Navikla sam na to." "Pa, ne bi trebalo." Zamišljeno se zagledao u nju. "Upravo ste završili specijalizaciju u veoma uglednoj bolnici i imate sjajne ocene. Najmanje što treba da očekujete od života jeste pomoć u nošenju nameštaja na sprat." Govorio je samo napola u šali; ali ona je razumela ozbiljnost koja se u njemu krila, jer se to pitanje ne jednom ponavljalo u njihovim ranijim razgovorima. Ponovo i ponovo ju je pitao zašto bi neko sa njenim sposobnostima želeo posao u siromašnoj okružnoj bolnici. Nije prihvatao opširne odgovore koje je imala pripremljene; na kraju je morala da mu pruži makar približne činjenice. "Moji roditelji su umrli u gradu nalik na ovaj", rekla je. "Bili su jedva srednjih godina. Da su imali dobrog porodičnog lekara, možda bi još bili živi." To je bila i istina i laž, a istovremeno i osnova unutrašnjeg sukoba zbog kojeg se osećala starom. Da je kod njene majke na vreme otkriven melanom, mogla se operisati sa devedeset posto izgleda za uspeh. A da je iko vičan ili obučen na vreme uočio potištenost njenog oca, moglo se sprečiti njegovo samoubistvo. Ali istina je bila i obrnuta: njene roditelje ništa nije moglo spasti. Umrli su jer su bili jednostavno suviše nedelotvorni da bi nastavili sa životom. Kad god bi razmišljala o tome, činilo joj se da joj kosti svakog časa postaju sve trošnije. Došla je u ovaj grad jer je želela da pokuša da pomogne ljudima nalik na njene roditelje. I zato što je želela da dokaže da može biti delotvorna u takvim okolnostima - da nije kao njeni roditelji. I zato što je želela da umre. Pošto nije odgovorila, Berenford je nastavio. "U svakom slučaju, tako stoje stvari." Ozbiljnost njenog ćutanja kao da mu je bila neprijatna. "Drago mi je što ste tu. Ima li išta što bih mogao da učinim? Da vam pomognem u smeštanju?" Linden je bila u iskušenju da odbije ponudu, iz navike ako ne i ubeđenja, a onda se setila komada hartije u džepu. Izvukla ga je i pokazala mu. "Ovo sam našla pod vratima. Možda biste mogli da mi objasnite šta to znači." Berenford se zagledao u trougao i reči, promrmljao "Isus spasava" i uzdahnuo. "Profesionalni rizik. Već četrdeset godina redovno odlazim u crkvu. Ali pošto sam obučeni stručnjak koji pristojno zarađuje, ima dobrih ljudi", načinio je gorku grimasu, "koji stalno pokušavaju da me preobrate. Neznanje je jedini oblik nevinosti koji oni razumeju." Slegnuo je ramenima i vratio joj papir. "Ova oblast je odavno u depresiji.

Posle nekog vremena depresivni ljudi počinju da čine čudne stvari. Pokušavaju da pretvore depresiju u vrlinu - treba im nešto što će im pomoći da se osećaju manje bespomoćno. Ovde obično postanu spasitelji. Bojim se da ćete morati da srećete ljude zabrinute za vašu dušu. U malom gradu niko nema mnogo privatnosti." Linden je klimnula glavom, ali jedva da je čula posetioca. Našla se zarobljena u iznenadnom sećanju na majku kako plače obuzeta samosažaljenjem. Krivila je Linden za očevu smrt... Namrštila se i odbacila sećanje. Odbojnost koju je osetila bila je toliko snažna da bi rado pristala da joj fizički odrežu sećanja iz mozga. Ali doktor Berenford ju je gledao kao da vidi gnušanje na njenom licu. Da bi izblegla objašnjenja, navukla je smirenost preko lica kao hiruršku masku. "Šta mogu da učinim za vas, doktore?" "Pa, za početak", rekao je, primoravajući se da zvuči dobroćudno uprkos njenom glasu, "mogla bi da mi kažeš ti. Ja sam Džulijus, a ti si Linden, dobro?" Slegnula je ramenima. "Dobro, Džulijuse." Nasmešio joj se; ali osmeh mu nije ublažio neugodnost. Trenutak kasnije, žurno je progovorio kao da pokušava da pretekne sopstveno oklevanje. "Zapravo sam došao iz dva razloga. Naravno, hteo sam da ti poželim dobrodošlicu u grad. Ali to sam mogao i kasnije. Istina je da hoću da te pošaljem na posao." Na posao? - pomislila je. Reč je pobudila u njoj nagonski protest. Tek sam stigla. Umorna sam i besna i ne znam kako da podnesem ovaj stan. Oprezno je odgovorila: "Petak je. Treba da počnem sa poslom tek u ponedeljak." "Ovo nema veze sa bolnicom. Trebalo bi, ali nema." Preleteo je pogledom preko njenog lica kao da traži pomoć. "To je lična usluga. Proveo sam toliko godina upleten u živote svojih pacijenata da, izgleda, više ne mogu da donosim objektivne odluke. Ili sam možda samo zastareo - možda nemam dovoljno medicinskog znanja. Sve mi se čini da mi, zapravo, treba neka vrsta konsultacije." "O čemu?" pitala je, boreći se da zvuči nezainteresovano. Ali u sebi je ječala. Već je znala da će pokušati da učini sve što zatraži od nje. Obratio se onom delu njene ličnosti koji nikada nije naučio da odbija. On se gorko namrštio. "Na nesreću, ne mogu da ti kažem. Poverljivo je." "Ma hajde." Nije bila raspoložena za igru pitalica. "Položila sam Hipokratovu zakletvu kao i ti." "Znam." Podigao je ruke kao da se brani od njene ozlojeđenosti. "Znam. Ali nije to ta vrsta poverljivosti." Piljila je u njega, zapanjena. Zar nisu govorili o medicinskom problemu? "To stvarno zvuči kao velika usluga." "Mogla bi biti. Zavisi od tebe." Pre nego što je stigla da nađe reči i upita ga o čemu to govori, Berenford je naglo nastavio. "Jesi li ikada čula za Tomasa Kovenanta? On piše romane." Osećala je da je posmatra dok je prekopavala po sećanju, ali nije mogla da prati tu liniju misli. Nije pročitala nijedan roman posle obavezne lektire u školi. Imala je premalo vremena. Trudeći se da deluje ravnodušno, odmahnula je glavom. "On živi tu blizu", rekao je lekar. "Ima kuću u blizini grada, na starom imanju zvanom 'Utočište'. Kreneš desno ka Mejnu." Ovlaš je mahnuo u pravcu raskrsnice. "Prođeš kroz centar i dve milje kasnije naići ćeš na njega. On je gubavac." Na reč gubavac, misli su joj se razdvojile u dva pravca. To je bio rezultat obuke - posvećenost koja ju je učinila lekarom nije umanjila odnos koji je imala prema samoj sebi. Promrmljala je u sebi Hansenova bolest - i počela da se preslišava.

Mycobacterium lepra. Lepra. Napreduje ubijajući nervno tkivo, naročito u udovima i rožnjači oka. U većini slučajeva oboljenje se može zaustaviti primenom lekova širokog spektra na osnovi DSS - diamino-dimetil-sulfata. Ako se ne zaustavi, degeneracija može da rezultira mišićnom atrofijom i deformacijom, promenama u pigmentaciji kože, slepilom. Osim toga, bolesnik postaje podložan brojnim sekundarnim infekcijama, a najčešća od njih daje žrtvi izgled - i posledice - kao da je živa pojedena. Bolest se javlja izuzetno retko; lepra nije zarazna u bilo kom uobičajenom smislu. Jedini statistički značajan način da se dobije jeste produženo izlaganje tokom detinjstva, u pretrpanim i nehigijenskim životnim ulovima. Ali dok je jedan deo njenog mozga premotavao povesmo znanja, drugi je bio upetljan u pitanja i osećanja. Gubavac? Ovde? Zašto mi to govori? Bila je rastrzana između fizičkog gađenja i saosećanja. Sama bolest ju je privlačila i odbijala jer je bila neizlečiva - nezaustavljiva kao smrt. Morala je duboko da udahne pre nego što je upitala: "Šta hoćeš da učinim?" "Pa..." Proučavao ju je kao da stvarno misli kako ona može nešto da učini. "Ništa. Nisam te zato pozvao." Naglo je ustao i počeo da premerava sopstvenu nelagodnost špartanjem po izlizanom parketu. Iako nije bio težak, daske su prigušeno škripale pod njim. "Kod njega je bolest otkrivena na vreme - izgubio je samo dva prsta. Otkrio ga je jedan od naših boljih laboranata, baš ovde u okružnoj bolnici. Stanje mu je stabilno već više od devet godina. Jedini razlog što sam ti rekao jeste da proverim jesi li... gadljiva. Kad je reč o gubavcima." Lice mu se iskrivilo dok je govorio. "Ja sam bio. Ali imao sam vremena da to prevaziđem." Nije joj pružio priliku da odgovori. Nastavio je kao da se ispoveda. "Sada sam stigao dotle da ga smatram personifikacijom lepre. Ali nikada ne zaboravljam od čega boluje." Govorio je o nečemu što nikada neće moći sebi da oprosti. "To je delom i njegova krivica", rekao je kao da se brani. "Ni on nikada ne zaboravlja. Ne misli o sebi kao o Tomasu Kovenantu, piscu - čoveku - ljudskom biću. Sebe smatra za Tomasa Kovenanta, gubavca." Pošto je nastavila da prazno zuri u njega, oborio je pogled. "Ali nije u tome stvar. Hteo sam da znam bi li htela da ga vidiš?" "Da", odlučno je rekla; ali glumila je odlučnost pre radi sebe nego radi njega. Ja sam lekar. Bavim se bolesnim ljudima. "Ali i dalje ne razumem zašto treba da idem tamo." Podočnjaci su mu se zatresli kao da je mole. "Ne mogu da ti kažem." "Ne možeš da mi kažeš." Tihi glas je bio u suprotnosti sa mračnim raspoloženjem. "Pa šta uopšte misliš da mogu postići ako ne znam ni zašto razgovaram sa njim?" "Možeš navesti njega da ti kaže." Berenford je zvučao kao nesposobni starac. "To želim. Želim da te on prihvati - da ti kaže šta se s njim dešava. Tako neću morati da prekršim obećanje." "Čekaj da razjasnimo." Više nije ni pokušavala da prikrije bes. "Hoćeš da odem tamo i da ga iz čista mira zamolim da mi otkrije svoje tajne. Potpuni stranac stiže na njegova vrata i hoće da sazna šta ga to muči - iz jednog jedinog razloga što doktor Berenford hoće da se konsultuje. Imaću sreće ako ne pozove policiju." Berenford je za trenutak otrpeo njen sarkazam i negodovanje. Onda je uzdahnuo. "Znam. On je takav - nikad ti ne bi rekao. Toliko dugo je zatvoren u sebe..." Sledećeg trenutka glas mu je postao oštar od bola. "Ali mislim da nije u pravu." "Pa reci mi, onda, šta je." Linden je bila uporna. Otvorio je pa zatvorio usta; mahao je rukama u gestu preklinjanja. Ali brzo se pribrao. "Ne. To bi bilo naopako. Prvo moram da saznam koji od nas dvojice greši. Toliko mu

dugujem. Gospođa Roman mi nije od pomoći. Ovo je medicinska odluka, ali ne mogu da je donesem. Pokušao sam, ali ne mogu." Jednostavnost kojom je priznao svoju nesposobnost uhvatila ju je u klopku. Bila je umorna, prljava i puna gorčine dok je pokušavala da nađe izlaz. Ali njegova potreba za pomoći bila je suviše bliska osnovnim težnjama njenog života. Ruke su joj bile vezane. Trenutak kasnije podigla je pogled ka njemu. Lice mu se otromboljilo kao da su se mišići zamorili od opterećenja smrtnosti. Progovorila je ravnim, profesionalnim glasom. "Pod kojim izgovorom da se pojavim tamo?" Jedva je podnela njegov uzdah olakšanja. "To znam", rekao je sa pomalo razmetanja. Zavukao je ruku pod sako, izvadio knjigu i pružio joj je. Na koricama je pisalo:

Tomas Kovenant ILI ĆU PRODATI DUŠU RADI KRIVICE roman

"Traži autogram." Sada je već povratio osećanje za ironiju. "Pokušaj da ga navedeš na razgovor. Ako prodreš kroz njegovu odbranu, nešto će se već desiti." Linden je proklinjala sebe. Nije znala ništa o romanima, nikada nije naučila da razgovara sa nepoznatima o ičemu drugom osim o simptomima. Iščekivanje neprijatnosti ispunilo ju je kao stid. Ali toliko dugo je umrtvljavala sebe da više nije imala poštovanje za one delove svoje ličnosti koji su još mogli da se stide. "Pošto porazgovaram s njim", tupo je rekla, "želeću da razgovaram i sa tobom. Zasad još nemam telefon. Gde živiš?" Njeno prihvatanje mu je povratilo ranije ponašanje; ponovo je postao gorak i brižan. Objasnio joj je kako da stigne do njegove kuće, ponovio ponudu da pomogne, zahvalio joj na spremnosti da se umeša u život Tomasa Kovenanta. Kada je otišao, osetila je neodređeno čuđenje što se on, izgleda, nije stideo potrebe koja ga je naterala da iskaže pred njom svu svoju uzaludnost. Pa ipak, od zvuka njegovih koraka koji su silazili niz stepenice osetila se nekako napušteno, kao da je ostala da sama nosi teret koji nikada neće uspeti da razume. Kljuckalo ju je predosećanje, ali nije obraćala pažnju na to. Nije imala nikakav prihvatljiv izlaz. Neko vreme je ostala da sedi, osvrćući se po praznim žutim zidovima, a onda je pošla da se istušira. Pošto je sprala sa sebe sve što je bilo podložno sapunu i vodi, obukla je zatvorenu sivu haljinu koja joj je prigušivala ženstvenost, a onda nekoliko minuta provela u proveravanju sadržaja lekarske tašne. Uvek joj je izgledala nedovoljno opremljena - bilo je toliko stvari koje su joj mogle zatrebati a nije ih mogla nositi sa sobom - a sada je pogotovo bila oskudna u poređenju sa nepoznatim koje ju je očekivalo. Ali iz iskustva je znala da bi se osećala kao naga bez svoje tašne. Mračno je uzdahnula, zaključala stan i pošla niz stepenice ka autu. Vozeći polako kako bi upoznala okolinu, pratila je Berenfordova uputstva i uskoro se našla u centru grada. Kasno popodnevno sunce i zaparni vazduh učinili su da zgrade deluju oznojeno. Poslovne zgrade kao da su se naginjale sa vrelih pločnika; delovale su kao da su zaboravile oduševljenje, čak i pristupačnost koja im je neophodna za preživljavanje; sudnica, sagrađena od posivelog mermera, sa krovom oslonjenim na glave džinova nasađene na potporne stubove, izgledala je potpuno nedorasla svojim odgovornostima. Na pločnicima je vladala srazmerna gužva - ljudi su se vraćali sa posla - ali pogled joj je privukla jedna omanja grupa pred sudnicom. Izbledela žena sa troje male dece stajala

je na stepenicama. Nosila je neobličnu odoru koja kao da je bila načinjena od sargije; deca su bila obučena u nešto nalik na jutane vreće. Lice joj je bilo sivo i prazno, kao da je oguglala na siromaštvo i brigu za preživljavanje dece. Sve četvoro su držali kratke drvene motke sa grubo ocrtanim tablama. Na tablama su bili nacrtani crveni trouglovi. U svakom je stajala ista reč: KAJANJE. Žena i deca nisu obraćali pažnju na prolaznike. Tupo su stajali na stepenicama kao da su obuzeti pokorom koja ih je zatupela. Linden je osetila da je srce boli od njihove moralne i fizičke bede. Za takve ljude nije mogla ništa da učini. Tri minuta kasnije bila je van granica atara. Put je počeo da se provlači kroz obrađena polja između šumovitih bregova. Van grada su prevremena vrućina i vlažnost bili blaži; učinili su vazduh plamsavim, pa je ležao kao izmaglica preko novih useva, talasastih pašnjaka na padinama, propupelog drveća; raspoloženje joj se popravilo zbog predela koji je blistao u predvečerje. Provela je veliki deo života u gradu. Nastavila je polako da vozi; želela je da uživa u jalovoj nadi da će naći nešto u čemu bi mogla da uživa. Posle nekoliko milja naišla je na prostrano polje zdesna, gusto obraslo mlečikom i divljom slačicom. Na drugoj strani polja, četvrt milje dalje, uz zid drveća, videla je belu kuću. Na ivici polja bile su još dve ili tri kuće, bliže putu; ali bela joj je privukla pažnju kao da je to jedino ljudsko stanište na vidiku. Prašnjavi put se zario u polje. Ogranci su se odvajali ka ostalim kućama, ali glavna staza vodila je pravo prema onoj beloj. Kraj ulaza stajao je drveni znak. Uprkos izbledeloj boji i rupama nalik na tragove metka, natpis je jo bio čitljiv: Farma "Utočište". Prikupljajući hrabrost, Linden je skrenula na prašnjavi put. Bez ikakvog upozorenja, krajičkom oka uhvatila je blesak žutog. Kraj znaka je stajala prilika u ogrtaču. Šta...? Stajao je tamo kao da se upravo stvorio iz vazduha. Trenutak ranije nije videla ništa osim znaka. Iznenađena, nagonski je trgla volan, pokušavajući da izbegne opasnost koju je već prošla. Brzo je ispravila auto i nagazila kočnicu. Pogled joj je poleteo ka retrovizoru. Videla je starca u žutom ogrtaču. Bio je visok i vitak, bos i prljav. Dugačka, siva brada i retka kosa lepršale su mu oko glave kao da je izbezumljen. Zakoračio je putem ka njoj, a onda se grčevito uhvatio za grudi i srušio. Kriknula je upozorenje, iako nije bilo nikoga da je čuje. Krećući se brzinom koja joj je ličila na usporeni film, ugasila je motor, zgrabila torbu i otvorila vrata. U njoj se komešalo iščekivanje, strah od smrti, od neuspeha; ali naučila je da to kontroliše. Začas se našla kraj starca. Izgledao je nekako izmešteno na putu, kao da ne spada u svet koji je ona poznavala. Na sebi je imao samo ogrtač; izgledalo je da ga nije skidao već godinama. Crte lica su mu bile oštre, ogrubele od nemaštine ili fanatizma. Zalazeće sunce dalo je njegovoj koži boju mrtvog zlata. Nije disao. Disciplina ju je naterala da se pokrene. Klekla je kraj njega, opipala mu puls. U sebi je cvilela. Ovaj čovek je neverovatno ličio na njenog oca. Da je njen otac poživeo dovoljno dugo da ostari i poludi, požda bi bio kao ova obrvana, drevna prilika.

Nije imao puls.

Bila je uzbunjena. Njen otac je izvršio samoubistvo. Ljudi koji dignu ruku na sebe zaslužuju da umru. Pojava ovog starca probudila je u njoj sećanje na sopstveni vrisak koji joj je odjekivao u ušima kao da nikada neće prestati. Ali ovaj čovek je umirao. Mišići su mu već omlitavili, olakšavajući bol od udara. A ona je bila lekar. Smirenošću koja je poticala od duge obuke, samokontrolom koja je savladala uznemirenost, pružila je ruke i otvorila torbu. Izvukla je svetiljku da mu proveri zenice. Bile su jednake i osetljive. Još je mogla da ga spase. Brzo mu je namestila glavu, zabacivši je da mu oslobodi grlo. Položila mu je ruke na grudnu kost, oslonila se na njih i počela sa veštačkim disanjem. Ritam veštačkog disanja sa masažom srca bio je toliko duboko usađen u nju da ga je automatski sledila: petnaest čvrstih pritisaka ruku na grudnu kost; onda dva duboka izdisaja u usta, pri čemu mu je zatvarala nos. Usta su mu zaudarala - na trulež i prljavštinu, kao da su mu zubi kvarni ili desni gangrenozne. Gotovo se onesvestila. Istog časa, njena odbojnost se pretvorila u napad fizičke mučnine, kao da je okusila gnoj iz čira. Ali ona je bila lekar; ovo joj je posao. Petnaest. Dva. Petnaest. Dva. Nije dozvolila sebi da propusti nijedan. Ali kroz mučninu je počeo da se probija strah. Iscrpljenost. Promašaj. Veštačko disanje sa masažom srca toliko je naporno da niko ne može da ga vrši duže od nekoliko minuta. Ako se starac uskoro ne povrati... Diši, proklet bio, mrmljala je između udaraca. Petnaest. Dva. Proklet bio. Diši. Još nije bilo pulsa. I njeno disanje je postalo isprekidano; vrtoglavica ju je obuzimala kao plima tame. Vazduh kao da joj je zapinjao u plućima. Od vrućine i dolaska noći starac je postao nejasan. Izgubio je svu čvrstinu mišića, svaki trag života. Diši! Naglo je prekinula ritam i zgrabila torbu. Ruke su joj drhtale; ukočeno ih je držala dok je otvarala paket sa špricem, ampulu adrenalina, kardijalnu iglu. Boreći se da očuva mir, napunila je špric i izbacila mehuriće vazduha. Uprkos žurbi, utrošila je trenutak da očisti delić starčevih mršavih grudi komadićem vate i alkoholom. Onda mu je pažljivo zavukla iglu između rebara i ubrizgala mu adrenalin u srce. Spustila je špric i rizikovala da mu udari pesnicom po grudnoj kosti. Ali udarac nije imao učinka. Opsovala je i nastavila veštačko disanje. Trebala joj je pomoć, ali tu nije mogla ništa da učini. Ako prekine da bi ga prevezla u grad ili potraži telefon, umreće. Ali ako se potpuno iscrpi dajući mu veštačko disanje, starac će opet umreti. Diši! Nije disao. Srce mu nije kucalo. Usta su mu smrdela kao leš. Sve je bilo potpuno uzaludno. Nije odustajala. U njoj se sakupio sav mrak njenog života. Provela je previše godina učeći da deluje protiv smrti; nije mogla sada da se preda. Bila je suviše mlada, slaba i glupa da bi spasla svog oca, nije mogla da spase majku; sada je znala šta treba i mogla je to da uradi; i neće odustati, neće izneveriti svoj život odustajanjem.

Pred očima su počele da joj poigravaju tamne mrlje; vazduh se talasao od vlage i nesposobnosti. Ruke su joj bile kao od olova; pluća su joj protestvovala svaki put kad bi izbacivala vazduh niz starčevo grlo. Nepokretno je ležao. Niz lice su joj lile vrele suze besa i želje. Ipak nije odustajala. Još je bila napola pri svesti kada je starca potresao drhtaj, kada je drhtavo udahnuo. Smesta je izgubila snagu. Krv joj je jurnula u glavu. Nije ni osetila da se skljokala na bok. Kada se dovoljno pribrala da podigne glavu, vid joj je bio zamagljen od bola, a lice obliveno znojem. Starac je stajao nad njom. Gledao ju je; duboka plavet njegovih očiju dirnula ju je kao ruka saosećanja. Izgledao je neverovatno visok i zdrav; čitavim držanjem poricao je da je ikada bio blizu smrti. Nežno je posegnuo ka njoj i podigao je na noge. Kada ju je obgrlio, naslonila se na njega, nesposobna da odoli zagrljaju. "Ah, kćeri moja, ne plaši se." Glas mu je bio promukao od žaljenja i nežnosti. "Nećeš pogrešiti, ma kako te napao. Na svetu postoji i ljubav." Onda ju je pustio i odmakao se. Oči su mu postale zapovedničke. "Budi što jesi." Tupo ga je posmatrala kako se okreće i odlazi niz polje. Mlečika i divlja slačica za trenutak su mu dodirivalei ogrtač. Jedva ga je videla kroz zamagljene oči. Vlažni vetar mu je podigao kosu i pretvorio je u oreol oko glave na zalazećem suncu. Onda se stopio sa vlažnim vazduhom i nestao. Želela je da vikne za njim, ali zaustavilo ju je sećanje na njegov pogled. Budi što jesi. Duboko u grudima, srce je počelo da joj podrhtava.

2. NEŠTO UNIŠTENO

Trenutak kasnije drhtanje joj je zahvatilo i udove. Koža joj je gorela, kao da su se sunčevi zraci usmerili pravo na nju. Trbušni mišići su joj se vezali u čvor. Starac je nestao. Obgrlio ju je kao da ima pravo na to, a onda je nestao. Bojala se da će joj creva otkazati poslušnost. A onda joj je pogled pao na mesto gde je starac ležao u prašini. Tu je ugledala upotrebljenu iglu, celofan od šprica, praznu ampulu. U prašini je ostao ovlašan otisak tela. Još jednom je uzdrhtala i počela da se opušta. Znači, bilo je istina. Samo je izgledalo da je nestao. Oči su je prevarile. Počela je da se osvrće za njim. Ne bi smeo da šećka okolo; treba mu nega, posmatranje, dok mu se stanje ne stabilizuje. Ali nije mu bilo ni traga. Boreći se sa čudnom plašljivošću, pošla je kroz mlečiku za njim. Ali kada je stigla do mesta gde ga je izgubila, nije našla ništa. Vratila se na put, zbunjena. Nije želela da odustane, ali izgleda da nije imala izbora. Gunđajući, pošla je da pokupi torbu. Potrpala je ostatke intervencije u plastičnu kesicu za uzorke i vratila se do auta. Sručila se na sedište i stegla volan obema rukama kako bi se umirila i navikla na grubu stvarnost. Nije se setila zašto je pošla na farmu "Utočište" sve dok nije primetila knjigu na susednom sedištu. Oh, prokletstvo!

Bila je potpuno nespremna za susret sa Tomasom Kovenantom. Za trenutak je pomislila da jednostavno zaboravi uslugu koju je obećala doktoru Berenfordu. Upalila je motor i počela da okreće volan. Ali zadržalo ju je sećanje na starčev pogled. Tim plavim očima ne bi se dopalo kršenje obećanja. A ona ga je spasla. Odavno je postavila svoja načela koja su joj bila važnija od svih teškoća i straha. Kada je pokrenula auto, upravila ga je pravo niz prašnjavi put ka beloj kući, ostavljajući za leđima prašinu i zalazak sunca. Kuća je imala crveni odsjaj, kao da se upravo pretvara u nešto novo. Pošto je parkirala auto, obuzeo ju je novi napad neodlučnosti. Nije želela da ima nikakva posla sa Tomasom Kovenantom - ne zato što je imao lepru, nego zato što je predstavljao nešto nepoznato i grubo, nešto toliko drugačije da ga se čak i doktor Berenford plašio. Ali već je preuzela obavezu. Uzela je knjigu, izišla iz auta i pošla do glavnog ulaza, nadajući se da će obaviti posao pre mraka. Nekoliko trenutaka je popravljala kosu. Onda je pokucala na vrata. U kući je vladala tišina. Ramena su joj podrhtavala od posledica napetosti. Ruke su joj od mučnine i stida bile preteške. Morala je da stegne zube pre nego što je ponovo pokucala. Iznenada je začula korake. Žurili su kroz kuću ka njoj. Mogla je da u njima oseti bes. Vrata su se naglo otvorila i pred njom je stajao vitak muškarac u izlizanim farmerkama i majici, nekoliko inča viši od nje. Bilo mu je oko četrdeset. Lice mu je bilo napeto; usne ravne kao kamena ploča, obrazi izbrazdani nevoljama, oči nalik na ugljevlje, spremne da zaplamte. Kosa mu je bila prošarana sedinom, kao da je mnogo više ostario u mislima nego u godinama. Bio je iscrpljen. Gotovo nagonski je primetila crvenilo očiju i kapaka, bledilo kože, grozničavu naglost pokreta. Bio je ili bolestan ili pod nekim ogromnim pritiskom. Zaustila je da progovori, ali nije uspela. On ju je za trenutak gledao, a onda se obrecnuo. "Prokletstvo, da mi trebaju gosti okačio bih oglas!" - i zalupio joj vrata pred nosom. Nekoliko trenutaka je žmirkala dok joj se tama sakupljala iza leđa, a nesigurnost se pretvarala u bes. Onda je tresnula po vratima tolikom snagom da su se zatresla u šarkama. Čovek se skoro smesta ponovo pojavio. Glas mu je bio leden. "Možda ne razumete engleski. Ja..." Dočekala je njegov pogled zajedljivim osmehom. "Zar ne bi trebalo da nosite nekakvo zvonce oko vrata?" To ga je zaustavilo. Začkiljio je dok ju je odmeravao. Kada je ponovo progovorio, reči su dolazile sporije, kao da pokušava da odmeri opasnost koju ona predstavlja. "Ako to znate, onda vam ne treba nikakvo upozorenje." Klimnula je glavom. "Zovem se Linden Averi i lekar sam." "I ne bojite se gubavaca." Bio je to težak sarkazam, ali uspela je da uzvrati. "Da se bojim bolesnika, ne bih postala lekar." U pogledu mu se videla neverica. Ukočeno je odgovorio "Ne treba mi lekar" - i ponovo počeo da zatvara vrata. "Tako, znači", brzo je rekla, "vi ste taj koji se boji." Lice mu se smračilo. Upitao je, upravljajući svaku reč kao da je bodež: "Šta hoćete, doktore?"

Na svoje razočarenje, od ovog kontrolisanog besa izgubila je sigurnost. Drugi put tog predvečerja gledala je u oči mnogo moćnije od sebe. Od njegovog pogleda osetila je stid. Imala je u ruci knjigu - izgovor što dolazi; ali ruku je držala iza leđa. Nije mogla da izgovori laž koju joj je predložio doktor Berenford. A nije imala ni neki drugi odgovor. Ipak je jasno videla koliko je Kovenantu potrebna pomoć. Ali ako je ne bude zatražio, koja mogućnost joj ostaje? Tog časa je osetila nadahnuće. Progovorila je pre nego što bi imala vremena da se predomisli. "Onaj starac mi je rekao da budem što jesam." Njegova reakcija ju je prepala. U očima su mu planuli iznenađenje i strah. Ramena su mu se pogrbila, a vilica opustila. Onda je naglo zatvorio vrata za sobom. Stajao je pred njom, uzbuđeno je gledajući. "Koji starac?" Mirno je dočekala njegovu vatru. "Bio je na kraju vašeg puta - starac u žućkastom ogrtaču. Istog trenutka kada sam ga ugledala, dobio je srčani napad." Za trenutak je osetila ledeni dodir sumnje. Starac se prebrzo oporavio. Zar je sve to odglumio? Nemoguće! Srce mu je stalo. "Morala sam đavolski da se potrudim da ga spasem, a on je jednostavno otišao." Kovenantova ratobornost je splasnula. Zagledao se u nju kao da se davi. Šake su mu se grčile. Linden je tek tada prvi put primetila da mu nedostaju dva prsta na desnici. Nosio je burmu od belog zlata na onom što je nekada bilo srednji prst te ruke. Glas mu se pretvorio u bolno šištanje. "Nestao je?" "Da." "Starac u žućkastom ogrtaču?" "Da." "Spasli ste ga?" Lice mu je nestajalo u tami, jer je sunce zalazilo za obzorje. "Da." "Šta je rekao?" "Već sam vam kazala." Zbog nesigurnosti je postala nestrpljiva. "Rekao je 'Budi što jesi'." "To je rekao vama?" "Da!" Kovenant je prestao da je gleda. "Vatru mu paklenu." Skljokao se kao da je na leđima nosio okrutni teret. "Imajte milosti. Ne mogu to da podnesem." Okrenuo se, oteturao do vrata i otvorio ih. Onda se zaustavio. "Zašto ti?" Vratio se u kuću, zatvorio vrata, a Linden je ostala sama u noći kao da joj je nešto oteto. Nije se pokrenula sve dok je potreba da nešto učini, da preduzme nešto što bi je vratilo u poznati svet, nije naterala da ode do auta. Smušeno sedeći za volanom, pokušala je da razmišlja. Zašto ti? Kakvo je to pitanje? Ona je lekar, a starcu je bila potrebna pomoć. Vrlo jednostavno. O čemu je Kovenant govorio? No, starac nije rekao samo budi što jesi. Rekao je i nećeš pogrešiti, ma kako te on napao. On? Da li se to odnosilo na Kovenanta? Je li starac pokušavao da je upozori na nešto? Ili je to podrazumevalo nekakvu drugačiju vezu između njega i pisca? U kakvoj su vezi njih dvojica? Možda sa njom? Niko ne može da odglumi srčani napad!

Trudila se da pribere raštrkane misli. Čitava situacija bila je besmislena. Jedino što je zasigurno znala bilo je da je Kovenant po njenom opisu prepoznao starca. A Kovenantovo mentalno zdravlje bilo je pod velikim znakom pitanja. Grčevito stežući volan, pokrenula je auto i pošla unazad da bi ga okrenula. Sada je bila ubeđena da Kovenant ima ozbiljnih problema; ali to ubeđenje samo je povećalo njen bes prema doktoru Berenfordu koji je odbio da joj kaže u čemu je stvar. Prašnjavi put se jedva nazirao u sumraku; upalila je farove pre nego što je ubacila u prvu brzinu da dovrši okretanje. Vrisak nalik na lomljenje stakla zaustavio ju je u mestu. Prodro je kroz brujanje motora. Opiljci zvuka urezali su joj se u sluh. Neka žena je vrištala u agoniji ludila. Zvuk je dopirao iz Kovenantove kuće. Sledećeg trenutka Linden je stajala kraj auta, čekajući da se krik ponovi. Nije ništa čula. U nekim prozorima sijalo je svetlo, ali nisu se videle senke ni pokreti. Kroz noć nije dopirao nikakv zvuk nasilja. Stajala je spremna da potrči ka kući. Napeto je osluškivala, ali tama je zadržavala dah. Krik se nije ponovio. Za trenutak je bila neodlučna. Da se suoči sa Kovenantom, da zahteva objašnjenje? Da ode? Već je upoznala njegovo neprijateljstvo. Odakle joj pravo...? Još kako ga ima ako on muči neku ženu. Ali kako da bude sigurna? Doktor Berenford je rekao da je ovo medicinski problem. Doktor Berenford... Poluglasno mrmljajući psovke, uskočila je u auto, nagazila na gas i odjurila u oblaku prašine i šljunka. Dva minuta kasnije ponovo je bila u gradu. Ali sada je morala da uspori kako bi pratila saobraćajne znake. Kada je stigla pred kuću upravnika bolnice, mogla je da razabere samo njene obrise na noćnom nebu. Pročelje se mrštilo kao da i ono čuva neke tajne, ali sada više nije oklevala. Popela se uz stepenice i počela da lupa na vrata. Ulaz je vodio na ograđenu verandu koja je predstavljala neutralnu zonu između prebivališta i spoljašnjeg sveta. Dok je lupala, upalila su se svetla. Berenford je otvorio unutrašnja vrata, zatvorio ih za sobom i prešao preko verande da joj otvori. Nasmešio se u znak dobrodošlice, ali izbegavao je njen pogled kao da ima razloga za strah; videla je otkucaje srca kako mu pulsiraju u podočnjacima. "Doktore Berenforde", suvo je rekla. "Molim te." Načinio je molbeni pokret. "Džulijus." "Doktore Berenforde." Nije bila sigurna da želi njegovo prijateljstvo. "Ko je ona?" Trgao se. "Ona?" "Žena koja je vrištala." Izgledalo je da nije u stanju da podigne pogled ka njoj. Promrmljao je umornim glasom. "Nije ti ništa rekao." "Nije." Berenford se za trenutak zamislio, a onda joj pokazao dve stolice za ljuljanje na kraju verande. "Izvoli, sedi. Ovde je svežije." Kao da nije mogao da se usredsredi. "Ova vrućina ne može trajati večito." "Doktore!" prasnula je. "On muči tu ženu." "Ne, ne muči je." Berenford se odjednom razgnevio. "To smesta zaboravi. On čini za nju sve što može. Šta god da je muči, on sigurno to nije."

Linden mu je uzvratila pogled, odmeravajući njegovo poštenje sve dok nije bila sigurna da je Berenford Kovenantov prijatelj, bez obzira na nju. Onda je rekla mirnim glasom. "Da čujem." Doktorovo lice postepeno je povratilo naviknut ironični izraz. "Zašto ne sedneš?" Brzo je prešla preko verande i smestila se na jednu stolicu. On je odmah ugasio svetlo i kroz ogradu je prodrla tama. "Bolje razmišljam u mraku." Pre nego što su joj se oči privikle, čula je škriputanje susedne stolice kada je seo. Neko vreme su se čuli samo zvuci njegove stolice i zrikavaca. Onda je iznenada progovorio. "Neke stvari ti neću reći. Neke ne mogu - neke ne znam. Ali uplela si se u ovo. Dugujem ti neka objašnjenja." Onda je progovorio kao glas noći; slušala ga je u napetom stanju - napola usredsređena, kao na pacijenta koji opisuje simptome, napola se prisećajući mršavog, nervoznog muškarca koji ju je upitao glasom punim čuđenja i bola: "Zašto ti?" "Pre jedanaest godina Tomas Kovenant je bio pisac sa jednim bestselerom, divnom ženom po imenu Džoana i novorođenim sinom Rodžerom. On mrzi taj roman - kaže da je šupalj - ali ženu i sina voli i dalje. Ili misli da ih voli. Ja lično sumnjam u to. On je izuzetno odan čovek. Ono što naziva ljubavlju ja bih nazvao odanošću sopstvenom bolu. Pre jedanaest godina se ispostavilo da je infekcija na desnoj ruci posledica lepre i ta dva prsta smo mu amputirali. Bio je poslat u leprozarijum u Luizijani, a Džoana se razvela od njega. Da bi sprečila da Rodžer raste u neposrednom kontaktu sa gubavcem. Kada Kovenant govori o tome, izgleda kao da je njena odluka bila savršeno razumna. Prirodno je da majka brine za dete. Ja mislim da je to njegova konstrukcija. Džoana se uplašila. Mislim da ju je prepala pomisao na to u šta će ga Hansenova bolest pretvoriti - a da ne govorim o njoj i Rodžeru. Pobegla je." Po glasu se osetilo da je slegnuo ramenima. "Ali to je samo pretpostavka. Činjenica je da se ona razvela i on to ne poriče. Nekoliko meseci kasnije napredovanje bolesti je zaustavljeno i on se vratio na 'Utočište', sam. Počela su teška vremena za njega. Svi susedi su se odselili. Bilo je ljudi u gradu koji su pokušali da ga primoraju da ode. Bio je nekoliko puta u našoj bolnici, drugi put napola mrtav..." Berenford kao da se trgao od tog sećanja. "Bolest je opet bila aktivna. Poslali smo ga nazad u leprozarijum. Kada se ponovo vratio kući, sve je bilo drugačije. Kao da je povratio razum. Stanje mu je stabilno već deset godina. Možda je malo ogorčen - ne baš da bi se reklo nesiguran - ali pristupačan, razuman, spreman na saradnju. Svake godine podmiri račun za nekoliko naših siromašnih pacijenata." Berenford je uzdahnuo. "Čudno je to, znaš. Isti ljudi koji pokušavaju da me preobrate, izgleda misle da i njemu treba spasenje. On je gubavac koji ne ide u crkvu i ima novaca. Neki naši evanđelisti smatraju to za uvredu Svemogućeg." Profesionalni deo Lindeninog uma upijao je činjenice koje joj je pružao stariji lekar i procenjivao njegove subjektivne reakcije. Ali u mašti je pred sobom videla Kovenantove obrise u tami. Njegovo lice željno nečega postepeno je postajalo sve stvarnije. Videla je bore usamljenosti i čemer u držanju. Reagovala je na ukočenost njegovog ponašanja kao da je prepoznala druga. Na kraju krajeva, znala je kako izgledaju gorčina, gubitak i izolovanost. Ali doktorov govor probudio je u njoj i mnoga pitanja. Želela je da zna gde je Kovenant stekao tu postojanost. Šta ga je izmenilo? Gde je našao razlog dovoljno snažan da ga očuva uprkos praznini života? I šta mu se to nedavno desilo, zbog čega ga je izgubio?

"Od tada", nastavio je upravnik bolnice, "objavio je sedam romana i tu se stvarno oseća razlika. Oh, pominjao je nešto o još tri ili četiri rukopisa, ali o njima ne znam ništa drugo. Činjenica je da, ako ne bi znala, nikada ne bi ni pomislila da je onaj bestseler i ostale romane napisao isti čovek. U pravu je što se tiče onog prvog. Prizeman je - obična maštarija, melodrama. Ali ostali... Da si imala priliku da pročitaš Ili ću prodati dušu radi krivice, videla bi da govori o tome kako je nedužnost divna stvar osim činjenice da je nemoćna. Krivica je moć. Svi delotvorni ljudi su krivi, jer je korišćenje moći krivica i samo krivi ljudi mogu da budu delotvorni. Pazite, delotvorni radi dobra. Samo prokletnici će biti spaseni." Linden se mrštila. Razumela je bar jedan odnos između krivice i delotvornosti. Izvršila je ubistvo i postala je lekar zato što je izvršila ubistvo. Znala je da ljude kao što je ona upravo želja da izglade krivicu vodi do moći. Ali nije našla ništa - nikakvo sredstvo za umirenje ni nadoknadu - koji bi potkrepili tvrdnju da će prokletnici biti spaseni. Možda je Kovenant prevario doktora Berenforda: možda je bio lud, ludak pod veštom maskom postojanosti. Ili je možda znao nešto što ona nije. Nešto što joj je trebalo. Od te pomisli ju je uhvatio strah. Iznenada je postala svesna noći, prečaga stolice kako joj se urezuju u leđa, zrikavaca. Poželela je da se spase od potrebe da se ponovo suoči sa Kovenantom. Tama je bila ispunjena mogućnostima ozlede. Ali morala je da razume ovaj izazov. Kada je Berenford zastao, podnosila je tišinu koliko je mogla, a onda tiho ponovila početno pitanje. "Ko je ona?" Doktor je uzdahnuo. Sa njegove stolice začulo se tiho pucketanje od uznemirenosti. Ali potpuno se umirio pre odgovora. "Njegova bivša žena. Džoana." Linden se trgla. Ta informacija nudila je more objašnjenja Kovenantovog unezverenog, grozničavog ponašanja. Ali to nije bilo dovoljno. "Zašto se vratila? Šta joj je?" Stariji čovek je ponovo počeo da se ljulja. "Sada smo se vratili na mesto gde smo bili danas po podne. Ne mogu da ti kažem. Ne mogu da ti kažem zašto se vratila jer mi je on to rekao u poverenju. Ako je u pravu..." Glas mu je utihnuo za trenutak pre nego što je nastavio. "Ne mogu da ti kažem šta joj je, jer ni ja ne znam." Piljila je u lice koje nije videla. "Zato si me upleo u ovo." "Da." Odgovor je zvučao kao priznavanje smrtnosti. "Ima i drugih lekara u blizini. Mogao si pozvati i specijalistu." Grlo joj se odjednom steglo; morala je s mukom da proguta pljuvačku pre nego što je nastavila. "Zašto ja?" "Pa, pretpostavljam..." U glasu mu se osećao gorak osmeh. "Mogao bih reći zato što si dobro obučena. Ali činjenica je da sam pomislio na tebe jer si izgledala prikladno. Ti i Kovenant biste mogli da razgovarate - ako biste pružili sebi priliku." "Razumem." U tišini koja je nastupila, Linden je ječala u sebi. Zar je toliko očito? Posle svega što sam učinila da se sakrijem, da maskiram, zar se još vidi? Da bi se odbranila, podigla se na noge. Od stare gorčine glas joj je zvučao žalostivo. "Nadam se da uživate u izigravanju Boga." Dugo je ćutao pre nego što je tiho odgovorio. "Ako je to ono što radim - ne, ne uživam. Ali ja ne mislim tako. Jednostavno imam posla preko glave. Zato sam te zamolio za pomoć." Pomoć, frknula je Linden u sebi. Isuse Hriste! Ali nije glasno izrazila svoje negodovanje. Doktor Berenford ju je ponovo dodirnuo, položio je prst na nerve koji su vladali njome. Pošto nije želela da prizna svoju slabost, svoj bes, svoju nemogućnost

izbora, prošla je kraj njega ka spoljnim vratima verande. "Laku noć", rekla je ravnim glasom. "Laku noć, Linden." Nije je upitao šta će učiniti. Možda ju je razumeo. Možda samo nije imao hrabrosti. Ušla je u auto i pošla nazad ka "Utočištu". Vozila je polako, pokušavajući da povrati osećanje perspektive. Tačno, sada više nema izbora; ali ne zato što je bespomoćna. Pre zato što je već načinila izbor - načinila ga odavno, kada je odučila da bude lekar. Namerno je odabrala da bude ovo što je sada. Ako joj neke posledice te odluke zadaju bol - pa, svuda ima bola. Zaslužila je svaki bol koji treba da podnese. Tek kada je stigla do prašnjavog puta, setila se da nije pitala Berenforda za onog starca. Mogla je da vidi svetlo u Kovenantovoj kući. Zgrada je ležala svetlucajući na pozadini tamnog drveća, nalik na svica kojeg će progutati šuma i noć. Mesečina je samo pojačavala taj utisak; gotovo pun Mesec pretvorio je livadu u srebrno jezero, začarano i bezdano, ali nije dotakao crno drveće ni kuću koja je ležala u njihovoj senci. Linden je drhtala na vlažnom vazduhu i vozila čvrsto stežući volan, napetih čula, kao da se približava krizi. Zaustavila se dvadeset jardi od kuće i parkirala auto tako da je ostao izložen mesečini. Budi što jesi. Nije znala kako. Mora da ga je približavanje njenih farova upozorilo. Kada je prišla vratima, upalila se sijalica iznad njih. Izišao je da je dočeka. Držanje mu je bilo uspravno i odbojno, onako ocrtanom žutim svetlom iza leđa. Nije mogla da mu razazna lice. "Doktore Averi." Glas mu je bio grub i hrapav. "Odlazite." "Ne." Zbog neujednačenog disanja govorila je isprekidano, reč po reč. "Ne dok je ne vidim." "Nju?" "Vašu bivšu ženu." Za trenutak je ćutao, a onda je zarežao. "Šta vam je još to kopile reklo?" Zanemarila je njegov bes. "Treba vam pomoć." Ramena su mu se pogrbila kao da prigušuje odgovor. "Pogrešio je. Ne treba mi pomoć. Ni vi mi ne trebate. Odlazite." "Ne." Nije se predavala. "U pravu je. Iscrpljeni ste. Izmučilo vas je to što se sami starate o njoj. Mogu vam pomoći." "Ne možete", šapnuo je, grozničavo se opirući. "Njoj ne treba lekar. Samo je treba ostaviti na miru." "Poverovaću kada je vidim." Ukočio se kao da se ona pokrenula, pokušala da prođe kraj njega. "Ovde ste uljez. Ako ne odete, pozvaću šerifa." Razbesnela ju je lažnost položaja u kome se našla. "Prokletstvo!" obrecnula se. "Čega se to bojite?" "Vas." Glas mu je bio ozbiljan i leden. "Mene? Pa uopšte me ne poznajete." "Ni vi ne poznajete mene. Ne znate šta se ovde dešava. Nema načina da razumete. I niste odabrali to." Bacao je reči na nju kao noževe. "Berenford vas je uvukao u ovo. Onaj starac..." Progutao je knedlu pre nego što je nastavio, "spasli ste ga i on vas je odabrao, a

vi nemate pojma šta to znači. Nemate predstavu za šta vas je odabrao. Pakla mu, ne mogu to da podnesem! Odlazite." "Kakve to veze ima sa vama?" Trudila se da ga razume. "Zašto mislite da to ima neke veze sa vama?" "Zato što znam." "Šta znate?" Nije mogla da trpi njegovo nadmeno odbijanje. "Zašto ste vi toliko naročiti? Zbog lepre? Zar mislite da vam to što ste gubavac daje isključivo lično pravo na usamljenost ili bol? Ne budite uobraženi. Ima i drugih ljudi na svetu koji pate i ne mora se biti gubavac da biste ih razumeli. Šta je to toliko naročito na vama?" Njen bes ga je zaustavio. Nije mogla da mu vidi lice; ali držanje kao da mu se povilo dok je razmišljao. Trenutak kasnije oprezno je odgovorio. "Ništa na meni. Ali ja sam upleten u tu stvar, a vi niste. Ja znam, a vi ne. Ne mogu da vam objasnim. Ne razumete to što činite." "Onda mi recite. Pomozite mi da razumem. Tako ću načiniti pravilan izbor." "Doktore Averi." Glas mu je odjednom opet bio grub. "Možda patnja nije lična stvar. Možda bolest i bol spadaju u javne poslove. Ali ovo jeste privatno." Njegova žestina ju je ućutkala. Borila se sa njim u mislima, ali nije našla načina da ga savlada. Znao je više od nje - istrpeo je više, stekao više, naučio više. Ali ipak nije mogla da popusti. Trebalo joj je nekakvo objašnjenje. Noćni vazduh bio je gust i vlažan i zamagljivao je značenje zvezda. Pošto nije imala nikakv drugi argument, suprotstavila mu se sopstvenim nerazumevanjem. "Nije mi rekao samo 'Budi što jesi'", izgovorila je. Kovenant se zgrčio. Nepomično je stajala, sve dok ga podozrenje nije naterlao da upita prigušenim glasom. "Šta još?" "Rekao je: 'Ne plaši se. Nećeš pogrešiti, ma kako te napao.'" Zastala je, ne želeći da kaže i ostatak. Kovenantu su ramena počela da podrhtavaju. Odlučno je nastavila napad. "Na koga je to mislio? Na vas?" Nije joj odgovorio. Rukama je pritiskao lice, prigušujući osećanja. "Ili na nekoga drugog? Je li neko naudio Džoani?" Zvuk bola mu je skliznuo kroz zube pre nego što je stigao da ih stegne. "Ili će se nešto meni desiti? Kakve veze ima taj starac sa mnom? Zašto kažete da me je odabrao?" "Koristi te." Kovenantove šake su prigušivale glas. Ali uspeo je da se savlada. Kada je spustio ruke, glas mu je bio tup i slab, kao padanje pepela. "On je kao Berenford. Misli da mi treba pomoć. Misli da ovog puta ne mogu sam." Trebalo je da zvuči gorko; ali izgubio je čak i tu sposobnost. "Jedina razlika je to što on zna - ono što ja znam." "Pa, recite mi", ponovo je zatražila Linden. "Dajte da pokušam." Kovenant se snagom volje ispravio, tako da je stajao pravo pod svetlom. "Ne. Možda ne mogu da vas zaustavim, ali, do đavola, sigurno ne moram da vam dopustim. Neću da učestvujem u tome. Ako ste se namerili da se umešate, moraćete naći načina da to uradite iza mojih leđa." Zastao je kao da je završio, ali onda je još jednom planuo. "I recite tom propalici Berenfordu da za promenu pokuša malo da mi veruje!" U grlu su joj podrhtavali odgovori. Želela je da uzvrati vikom: Zašto bi? Ni vi ne verujete nikome! Ali dok je uzimala vazduh, prolomio se krik. Ženski krik, bolan i grozan. Nemoguće je da neko oseća toliki užas i ostane razuman. Zvučao je kao krik srca noći. Pre nego što je zamro, Linden je već prolazila pored Kovenanta ka ulazu.

Uhvatio ju je za ruku; otrgla se od stiska osakaćene šake i stresla ga. "Ja sam lekar." Ne dajući mu vremena za dozvolu ili zabranu, naglim pokretom otvorila je vrata i ušla u kuću. Našla se u dnevnoj sobi. Izgledala je ogoljeno, uprkos tepisima i policama za knjige; nije bilo slika ni ukrasa; jedini nameštaj bila je dugačka, tvrda sofa sa stočićem. Nalazili su se nasred poda, kao da prostor oko njih mora biti prohodan. Bacila je pogled na sobu i pošla niz kratak hodnik ka kuhinji. I ovde su sto i dve visoke stolice sa naslonom zauzimali središnji prostor. Prošla je kraj njih i skrenula u sledeći hodnik. Kovenant je žurio za njom dok je prolazila kraj dvoja otvorenih vrata - kupatilo, njegova spavaća soba - da bi stigla do onih na kraju hodnika. Bila su zatvorena. Smesta je posegnula ka kvaki. Zgrabio ju je za zglavak. "Slušajte." Glas mora da mu je bio pun osećanja - hitnje, strepnje, nečega - ali ona to nije čula. "Ovo morate razumeti. Postoji samo jedan način da se povredi čovek koji je sve izgubio. Vratite mu nešto uništeno." Ščepala je kvaku slobodnom rukom. Pustio ju je. Otvorila je vrata i ušla u sobu. Sva svetla su bila upaljena. Džoana je sedela na gvozdenom krevetu nasred sobe. Članci na rukama i nogama bili su joj vezani komadima platna koji su joj dopuštali da sedne ili legne, ali su je sprečavali da spoji šake. Dugačka pamučna spavaćica koja joj je pokrivala mršave udove bila je obmotana oko nje od naglih pokreta. Burma od belog zlata visila joj je na srebrnom lancu oko vrata. Nije pogledala Kovenanta. Pogled joj je skočio na Linden, a divlji bes joj je izobličio lice. Imala je oči pune besnila, oči pomamne lavice. U grlu su joj podrhtavali jecaji. Bleda koža kao da joj je bila razapeta preko kostiju. Linden je osetila da je zahvata nagonska odbojnost. Nije mogla da razmišlja. Nije bila navikla na ovoliko divljaštvo. Narušavalo je sva njena shvatanja o bolesti i bolu, blokiralo joj je reakcije. Ovo nije bila obična ljudska nesposobnost ili bol koji narastu do nivoa očaja; ovo je bila čista svirepost, usredsređena i smrtonosna. Morala je da natera sebe na korak napred. Ali kada je prišla ženi i sa oklevanjem pružila ruku, Džoana je krenula da je ugrize kao podivljala mačka. Linden se nesvesno povukla. "Blagi Bože!" jeknula je. "Šta joj je?" Džoana je podigla glavu i ispustila krik nalik na agoniju prokletnika. Kovenant nije mogao da govori. Lice mu se izobličilo od patnje. Prišao je Džoani. Nespretno je razvezao čvor oko leve ruke i oslobodio je. Istog časa je zamahnula da ga ogrebe, izvijajući čitavo telo da ga dosegne. Izbegao ju je i uhvatio za podlakticu. Linden ga je sa nemim cviljenjem gledala kako pušta da mu Džoanini nokti razderu levu nadlanicu. Iz rana je navrla krv. Džoana je zaronila prste u njegovu krv. Brzo je prinela šaku ustima i željno, pohlepno počela da je sisa. Ukus krvi kao da joj je povratio svest o sebi. Skoro istog časa sa lica joj je iščilelo ludilo. Oči su joj smekšale, usne zadrhtale. "Oh, Tome", zacvilela je, "tako mi je žao. Ne mogu... on mi je u umu i ne mogu da ga istisnem. On te mrzi. On me... tera me..." počela je slomljeno da jeca. Ova prisebnost je okrutno delovala na nju. Kovenant je seo na krevet kraj nje i zagrlio je. "Znam." Glas mu je ispunjavao sobu bolom. "Razumem." "Tome", plakala je, "pomozi mi, Tome."

"Hoću." Njegov glas obećavao je da će se suočiti sa svakim zadatkom, učiniti svaku žrtvu, počiniti svaki zločin. "Čim on bude spreman. Oslobodiću te." Njeni krhki udovi postepeno su se opustili. Jecaji su se utišali. Bila je iscrpljena. Kada ju je položio na krevet, zatvorila je oči i zaspala sa prstima u ustima kao dete. Kovenant je izvukao papirnu maramicu iz kutije na stolu kraj kreveta i pritisnuo je na nadlanicu. Onda je nežno izvukao Džoani prste iz usta i ponovo joj vezao ruku. Tek tada je pogledao Linden. "Ne boli", rekao je. "Nadlanice su mi već godinama neosetljive." Sa lica mu je nestao izraz mučenja; sada je bilo prazno, osim što je pokazivalo dugi premor od bola koji nije mogao da zaleči. Dok je gledala kako mu krv natapa maramicu, znala je da treba da učini nešto oko te ozlede. Ali srž njenog bića je posrnula, pokazala se nedoraslom Džoani; nije mogla podneti da ga dodirne. Nije imala odgovor na ono što je videla. Za trenutak su joj se oči ispunile suzama bespomoćnosti. Samo stara navika strogosti ju je zadržala da se ne rasplače. Samo ju je njena potreba zadržala da ne pobegne u noć. Naterala ju je da gorko progovori. "Sada ćete mi reći šta joj je." "Da", promrmljao je, "izgleda da hoću."

3. ZAVET

Ćutke ju je poveo natrag u dnevnu sobu. Držao ju je pod ruku nekako neodlučno, kao da se boji najobičnijeg ljudskog dodira. Kada je sela na kauč, pokazao joj je svoju povredu i ostavio je samu. Bilo joj je drago. Bila je ošamućena neuspehom; trebalo joj je vremena da povrati vlast nad sobom. Šta joj se desilo? Nije znala ništa o zlu, nije čak ni verovala u to; ali videla ga je u Džoaninoj divljoj gladi. Bila je uvežbana da posmatra svet kroz prizmu funkcije i bolesti, lečenja i lekova, uspeha i smrti. Reči kao dobro i zlo nisu joj ništa značile. Ali Džoana! Odakle potiče tolika zlokobna divljačnost? I kako...? Kada se Kovenant vratio, desnice obmotane belim zavojem, zagledala se u njega zahtevajući objašnjenje. Stao je pred nju, ne gledajući je u oči. Držao se nekako skljokano, ostavljajući utisak napuštenosti; koža u uglovima očiju mu se ljuštila kao da mu obeshrabrenost otkida tkivo. Ali izraz usta pokazivao je naučenu odlučnost; bila su iskrivljena od odbijanja. Trenutak kasnije, promrmljao je: "Sada vidite zašto nisam hteo da znate za nju". Ushodao se po sobi. "Niko ne zna", govorio je kao da čupa reči iz najličnije dubine srca, "osim Berenforda i Megan Roman. Zakon ne gleda blagonaklono na ljude koji drže druge ljude zatvorene - čak ni u stanju u kome je ona. Nemam nikakvih zakonskih prava nad njom. Trebalo bi da je predam vlastima. Ali toliko dugo sam živeo bez blagodeti zakona da me boli briga." "Ali šta joj je?" Linden nije uspela da ukloni drhtaj iz glasa; bila je suviše napeta da bi zvučala smireno. On je uzdahnuo. "Potrebno joj je da me povredi. Žedna je toga - zato je toliko nasilna. To je najbolji način koji je uspela da smisli kako bi kaznila sebe." Uz bolni trzaj, Lindenin analitički nagon ponovo je stupio u dejstvo. Paranoja, presudila je u sebi. Džoana je paranoik. Ali glasno je nastavila da pita. "Ali zašto? Šta joj se desilo?"

Kovenant se zaustavio, pogledao je kao da joj odmerava kapacitet za istinu, a onda nastavio da hoda. "Naravno", promrmljao je, "Berenford misli drugačije. On smatra da je u pitanju psihijatrijski problem. Jedini razlog što nije poklušao da je odvoji od mene jeste taj što razume zašto želim da se staram o njoj. Bar delimično. Njegova žena je oduzeta i on nikada ne bi ni pomislio da prebaci problem na tuđa leđa. Nisam mu rekao koliko je žedna krvi." Izbegavao je odgovor. Linden je s mukom pribirala strpljenje. "Pa zar to nije psihijatrijski problem? Zar doktor Berenford nije mogao da odredi psihičke uzroke? Šta bi drugo moglo biti?" Kovenant je oklevao pre nego što je zamišljeno odgovorio. "On ne zna šta se dešava." "Stalno mi to ponavljate. Suviše je nalik na izgovor." "Ne", uzvratio je, "nije izgovor. To je istina. Nemate dovoljno znanja da razumete." "Kako možete biti toliko prokleto sigurni?" Glas joj je postao grub od napora samokontrole. "Pola života sam provela pomažući ljudima koji pate." Želela je da doda - shvatite već jednom da sam lekar - ali grlo joj se steglo od tih reči. Maločas nije uspela... Za trenutak mu se pogled trgao kao da je uzmeniren mogućnošću da ona ima dovoljno znanja, ali brzo je odmahnuo glavom. Kada je nastavio, nije uspevala da odredi kakav odgovor je rešio da joj pruži. "Ne bih ni znao", rekao je, "da mi nisu telefonirali njeni roditelji. Pre možda mesec dana. Nismo u nekoj velikoj ljubavi, ali bili su prepadnuti. Rekli su mu sve što znaju. Verovatno je to stara priča. Jedino što je čini novom jeste bol koji nanosi. Džoana se razvela od mene kada je otkriveno da imam lepru. Pre jedanaest godina. Uzela je Rodžera i vratila se svojima. Mislila je da je u pravu - ah, prokletstvo, godinama sam i ja mislio da je u pravu. Deca su mnogo podložnija lepri od odraslih. I tako se razvela od mene. Za Rodžerovo dobro. Ali nije uspelo. Duboko u sebi, verovala je da me je izdala. Teško je oprostiti sebi kada napustite nekoga koga volite - nekoga kome ste potrebni. To narušava vaše samopoštovanje. Kao i lepra. Glođe vas iznutra. Ubrzo postajete moralni bogalj. Neko vreme je izdržavala. Onda je počela da traži lek." Njegov glas i podaci koje joj je pružao umirili su Linden. Dok je koračao pred njom, postala je svesna njegovog držanja, posebnosti i pažnje svih njegovih pokreta. Kretao se oko stočića kao da predstavlja opasnost. Neprestano je ispitivao sebe pogledom, proveravajući naizmenično svaku šaku, ruku, noge, grudi, kao da očekuje da vidi kako se povredio, a da nije svestan toga. Čitala je o tome. Ovo samoispitivanje se zvalo VPE - vizuelni pregled ekstremiteta. Kao i pažnja sa kojom se kretao, spadalo je u disciplinu koja mu je bila neophodna da bi obuzdao svoju bolest. Zbog oštećenja koje je lepra nanela nervima, najveća pretnja po njegovo zdravlje bila je mogućnost da se udari, opeče, ogrebe ili poseče, a da to ne shvati. Tada bi se nezalečena povreda mogla inficirati. Zato se kretao što je pažljivije mogao. Čitava kuća bila je tako nameštena da svede na najmanju meru rizik od izbočenih uglova, prepreka, nesreća. I redovno je pregledao sebe, tražeći znake opasnosti. Ovo objektivno, stručno posmatranje pomoglo joj je da povrati svest o sebi. Postepeno je postala sposobnija da bez nestrpljenja sluša ovo okolišno objašnjenje. Nije pravio pauze. "Prvo je pokušala sa psihologijom. Želela je da veruje da je sve samo plod njenog uma - a um se može popraviti, kao slomljena ruka. Počela je da se bavi psihološkim zavrzlamama onako kako neki ljudi menjaju automobile - svake godine nešto novo. Kao da je njen problem mentalni, a ne duhovni.

Za njene roditelje to je bilo besmisleno, ali pokušali su da budu popustljivi, čineći sve što mogu da Rodžer ima postojan dom. I taman su pomislili da će sve biti u redu, a ona je iznenada napustila to i postala religiozna. I oni su verovali da će joj vera pružiti rešenje. Pa, za većinu ljudi je to dovoljno dobro, ali ona nije dobila ono što je želela. Bilo je suviše lako. A čitavo vreme njena bolest je napredovala. Pre godinu dana postala je fanatik. Uzela je Rodžera i pridružila se komuni. To je jedno od onih mesta gde ljudi uče ekstazu poniženja, a vođa propoveda ljubav i masovno samoubistvo. Mora da je bila potpuno očajna - gotovo čitavog života jedino je želela da veruje da je savršeno ispravna. Ali posle tolikih godina promašaja, nije joj ostala nikakva odbrana. Šta je još mogla da izgubi?" Linden nije bila potpuno ubeđena. Nije verovala u Boga ništa više nego u pojmove dobra i zla. Ali Kovenantov bes ju je uhvatio. Oči su mu se ovlažile od gneva i bola; usne su mu bile tanke kao oštrica noža. Verovao je u ono što govori. Mora da joj se na licu ocrtavala sumnjičavost; u njegovom glasu osetio se odjek Džoanine divljine. "Ne morate verovati u Boga da biste shvatili kroz šta je prolazila. Patila je od nečega što smrtnici ne mogu izlečiti. Nije mogla čak ni da spreči ono što ju je nagrizalo. Možda nije znala šta je to što pokušava da izleči. Tražila je magiju, neku moć koja će moći da posegne u nju i isceli je - kada pokušate sve načine na svetu i ništa ne upali, počnete da razmišljate o vatri. Spaliti bol. Želela je da kazni sebe, da nađe nekakvo odricanje kojim će preseći unutrašnje truljenje." Glas mu se slomio; ali smesta je povratio kontrolu. "Znam sve o tome. Ali ona nije imala nikakvu odbranu. Otvorila mu je vrata i on je uvideo da ima pred sobom savršeno oruđe, pa ju je upotrebio - upotrebio je kada je postala suviše oštećena da makar razume za šta je to on upotrebljava." Upotrebljava? Linden nije razumela. Ko? Kovenant je postepeno suzbio bes. "Naravno, njeni roditelji nisu imali pojma o tome. Kako bi i mogli? Jedino su znali da ih je pre šest nedelja probudila usred noći i počela da blebeće. Ona je prorok, imala je viziju, Bog joj je namenio misiju. Kletve i odmazde grešnima, smrt bolesnima i nevernicima. Jedino što su uspeli da razaberu bilo je da želi da se oni staraju o Rodžeru. Onda je otišla i otada je više nisu videli. Posle par nedelja pozvali su mene. Nisam je video - tada sam prvi put čuo o tome. Ali pre oko dve nedelje pojavila se ovde. Ušunjala mi se u sobu tokom noći i pokušala da mi zdere lice. Da nije bila iscrpljena, uspela bi. Mora da je čitav put prešla pešice." I sam je izgledao suviše iscrpljen za toliko koračanja. Pocrvenele oči su mu davale bolestan izraz, a ruke su mu drhtale. Koliko dugo nije imao sna ni predaha? Dve nedelje? Kada je seo na drugi kraj kauča, Linden se okrenula tako da je mogla dalje da ga proučava. Duboko u sebi počela je da traga za načinom da mu da neki sedativ. "Od tada smo", uzdahnuo je, "Berenford i ja preuzeli brigu o njoj. Uključio sam ga u ovo jer je on jedini lekar koga poznajem. On misli da nisam u pravu, ali pomaže mi. Ili mi je bar pomagao. Dok nije uvukao i vas." Bio je suviše umoran da bi zvučao ogorčeno. "Pokušavam da je dosegnem kako god znam i umem, a on joj daje lekove koji bi trebali da joj razbistre um. Ili bar da je umire koliko da je nahranim. Ostavljam svetlo uvek upaljeno. Nešto joj se desi kad ostane sama u mraku. Postaje opsednuta - bojim se da bi slomila ruku ili nešto slično." Zaćutao je. Očito je stigao do kraja priče - ili do kraja snage. Linden je osećala da je objašnjenje nepotpuno, ali zasad je ostavila pitanja da čekaju. Trebala mu je pomoć, olakšanje napetosti. "Možda bi je stvarno trebalo smestiti u bolnicu", oprezno je rekla.

"Sigurna sam da doktor Berenford čini sve što može, ali tamo imaju razne dijagnostičke postupke koje on ovde ne može da koristi. Kad bi bila u bolnici..." "Kad bi bila u bolnici" - okrenuo se ka njoj toliko grubo da se trgla - "stavili bi joj ludačku košulju i silom je hranili triput dnevno, elektrošokovima bi joj spržili mozak i toliko bi je nakljukali lekovima da ne bi znala kako se zove ni da je sam njen Bog pozove, a to ničemu ne bi služilo! Prokletstvo, ona mi je bila žena!" Mahnuo je desnom rukom. "Još nosim prokletu burmu!" "Zar mislite da doktori to rade?" Odjednom je živnula; zbog promašaja je imala potrebu da se brani. "Da muče bolesnike?" Borio se da savlada gnev. "Doktori pokušavaju da izleče problem, razumeli ga ili ne. To ne pali uvek. Ovo ne spada u stvari koje doktori umeju da izleče." "Je li to činjenica?" Nije želela da ga izaziva; ali ponela su je sopstvena osećanja. "Recite mi onda kakvo dobro joj vi činite." Trgao se. Bes i bol su se borili u njemu; ali savladao ih je. Onda je jednostavno odgovorio. "Došla je kod mene." "Nije bila svesna šta čini." "Ali ja jesam." Njegova gorčina bila je poražavajuća. "Ja je dovoljno razumem. Jedino ja joj mogu pomoći." U Linden se kuvao bes. "Šta to razumete?" Naglo se digao na noge. Bio je oličenje gneva, uspravan i moćan uprkos slabosti - zbog žestine u srcu. Oči su mu bile kao žeravice; kada je progovorio, svaka reč padala je čvrsto, kao komad granita. "Ona je opsednuta." Linden je zatreptala. "Opsednuta?" Dočekao ju je nespremnu. Kao da je govorio nerazumljivim jezikom. Ovo je dvadeseti vek; medicinska nauka nije ozbiljno shvatala opsednutost već više od sto godina. I sama je ustala. "Jeste li poludeli?" Očekivala je da će se povući, ali on je još imao oružja u rezervi. Izdržao je njen pogled, a njegovo lice - izmenjeno i prečišćeno nekim uzdržanim ubeđenjem - učinilo ju je svesnom sopstvenog moralnog siromaštva. Kada je odvratio pogled, nije to učinio zato što je postiđen ili poražen; odvratio je pogled da bi nju poštedeo posledica svog znanja. "Vidite?" promrmljao je. "To je problem iskustva. Naprosto, niste opremljeni da razumete." "Pobogu!" pobunila se. "To je nešto najuobraženije što sam ikada čula. Stojite tu i sipate najneverovatnije besmislice, a kada vam postavim pitanje, smesta pretpostavite da nešto sa mnom nije u redu. Odakle vam smelosti da..." "Doktore Averi." Glas mu je bio tih i preteći. "Nisam rekao da vama nešto fali." Nije ga slušala. "Patite od tipičnog slučaja paranoje, gospodine Kovenante." Odsecala je reč po reč. "Mislite da svako ko sumnja u vas nije čitav. Vi ste udžbenički primer." Pobesnela do nerazumnosti, okrenula se i pošla ka vratima - bežeći od njega i divlje se boreći da poveruje da ne beži. Ali on je pošao za njom i uhvatio je za ramena. Naglo se okrenula ka njemu kao da ju je napao. Nije je napao. Spustio je ruke i zgrčio ih kao da žudi da načini gest preklinjanja. Lice mu je bilo otvoreno i ranjivo; nagonski je osetila da bi ga u tom času mogla pitati bilo šta i da bi joj odgovorio što bolje ume. "Molim vas", šapnuo je. "Vi ste u nemogućoj situaciji, a ja vam nimalo nisam olakšao. Ali molim vas. Bar razmislite o mogućnosti da znam šta radim." Već je imala spreman odgovor, ali se predomislila i oćutala. Bila je besna, ne zato što je imala prava da to bude, nego zato što joj je njegovo držanje pokazalo koliko je duboko

zapala u grešku. Progutala je knedlu da priguši ječanje i gotovo pružila ruku ka njemu da se izvini. Ali zasluživao je nešto više od izvinjenja. Oprezno je progovorila. "Razmisliću." Nije mogla da ga pogleda u oči. "Neću ništa preduzeti pre nego što ponovo razgovaram sa vama." Tek tada je izišla iz kuće, zapravo bežeći od zahteva njegovih nerazumljivih ubeđenja. Ruke su joj izdajnički podrhtavale dok je otvarala auto i sedala za volan. Vratila se u stan noseći u ustima ukus poraza nalik na bolest. Trebala joj je uteha; ali na musavim zidovima nje bilo utehe, ni u iskrzanim i odljuskanim podnim daskama koje su joj mučenički škripale pod nogama. Prihvatila je taj stan upravo zato što joj nije nudio nikakvu utehu, ali žena koja je donela tu odluku nikada se nije povila pod zahtevima svog posla. Sada, prvi put od trenutka ubistva pre petnaest godina, kada joj je na ramena pao teret krvi, žudela je za tešenjem. Živela je u svetu u kome tešenje nije postojalo. Pošto nije mogla da smisli ništa drugo, otišla je u postelju. Napetost i oznojeni čaršavi dugo su je držali budnu; kada je konačno zaspala, snovi su joj bili puni znoja i straha u vreloj noći. Starac, Kovenant, Džoana - svi su brbljali o Njemu, pokušavajući da je upozore. O Njemu, koji je opseo Džoanu iz razloga suviše okrutnih da bi bili objašnjeni. O Njemu, koji je nameravao da im svima naudi. Ali konačno je zapala u dublji san i zlo se povuklo u svoje skrovište. Probudilo ju je kucanje na vratima. Glava joj je bila otečena od košmara, a kucanje je zvučalo bojažljivo, kao da onaj pred vratima veruje da je stan opasan. Ali zahtevalo je odgovor. Ona je bila lekar. Kada je otvorila oči, mozak joj je prostrelilo svetlo kasnog jutra. Ječeći, izvukla se iz kreveta, ogrnula se i pošla da otvori. Na odmorištu je stajala sitna, plašljiva ženica sa sjajnim očima i drhtavim rukama. Bojažljivo je upitala. "Vi ste doktor Averi? Doktor Linden Averi?" Linden je sa naporom pročistila grlo. "Da." "Zvao je doktor Berenford." Žena kao da nije imala pojma šta govori. "Ja sam njegova sekretarica. Nemate telefon. Ja ne radim subotom, ali pozvao me je kući. Želi da vas vidi. Trebalo bi da obilazi pacijente." "Da me vidi?" Prožeo ju je udar slutnje. "Gde?" "Rekao je da ćete znati gde." Žena je uporno nastavila. "Ja sam njegova sekretarica. Ne radim subotom, ali uvek sam voljna da mu pomognem. On je dobar čovek - dobar lekar. Njegova žena je imala dečju paralizu. Trebalo bi da obilazi pacijente." Linden je zatvorila oči. Da je mogla da sakupi imalo snage, kriknula bi: Zašto mi to činite? Ali bila je iscrpljena snovima i sumnjama. Promrmljala je: "Hvala", i zatvorila vrata. Za trenutak je nepomično stajala; naslonila se na vrata kao da ih drži zatvorena, želeći da vrisne. Ali doktor Berenford se ne bi trudio da je zove da situacija nije hitna. Morala je da pođe. Dok je oblačila jučerašnju odeću i češljala se, shvatila je da je već donela odluku. Negde tokom noći odlučila se na privrženost Kovenantu. Nije razumela šta je to sa Džoanom, ni kako on misli da joj pomogne; ali privukao ju je. Ona ista nepomirljivost koja ju je toliko naljutila istovremeno ju je duboko dirnula; bila je podložna čudnoj privlačnosti njegovog besa, njegove nužde, njegove paradoksalno divlje i saosećajne odlučnosti da ostane odan bivšoj ženi. Na brzinu je popila čašu đusa da razbistri glavu i pošla do auta.

Dan je već bio neprirodno vreo; sunce joj je vređalo oči. Osećala je čudnu vrtoglavicu i odvojenost, kao da ima halucinaciju, dok je skretala na prašnjavi put i približavala se Kovenantovoj kući. Isprva nije poverovala sopstvenim očima kada je ugledala tamne mrlje na zidovima. Parkirala je kraj Berenfordovog auta i žurno izišla da pogleda. Kraj samog ulaza, beli zid bio je naružen velikim grubim trouglom. Bio je tamnocrven, kao osušena krv. Žustrost poteza ju je uverila da je stvarno u pitanju krv. Počela je da trči. Uletela je u dnevnu sobu i utvrdila da je i ona oskrnavljena. Nameštaj je ostao nedirnut; ali sve je bilo zamrljano i natopljeno krvlju. Mora da su po sobi prosute čitave kofe krvi. U vazduhu je visio mučno slatkasti miris. Na podu kraj stočića ležala je puška. Želudac joj se zgrčio. Pritisla je dlanove na usta da ne bi kriknula. Sva ova krv nije mogla poticati iz ljudskog tela. Kakav užas... Onda je ugledala doktora Berenforda. Sedeo je za kuhinjsjkim stolom, sa šoljom u rukama. Gledao je u nju. Pošla je ka njemu i zaustila: "Šta se, pobogu...?" Zaustavio ju je pokretom upozorenja. "Tiho", rekao je. "On spava." Za trenutak je piljila u upravnika bolnice. Ali bila je naviknuta na hitne slučajeve; brzo je uspostavila samokontrolu. Krećući se kao da mu dokazuje svoju smirenost, našla je šolju, napunila je kafom i sela na drugu stolicu za starim emajliranim stolom. "Šta se desilo?" upitala je ravnim glasom. Berenford je otpio kafu. Sav humor je iščezao iz njega i ruke su mu drhtale. "Pretpostavljam da je sve vreme bio u pravu." Nije je gledao u oči. "Nema je." "Nema?" Za trenutak je izgubila kontrolu. Nema? Jedva je disala od udara srca. "Da li je neko traži?" "Policija", glasio je odgovor. "Megan Roman - jesam li ti pričao o njoj? Ona mu je advokat. Vratila se u grad kada sam ja stigao ovamo - pre dva sata. Da potpali vatru pod šerifom. U ovom času svi pokretni policajci u okrugu verovatno su u poteri. Jedini razlog što se ne vide automobili jeste taj što naš šerif - blagosloveno bilo njegovo toplo srce - ne dozvoljava da se njegovi ljudi parkiraju blizu gubavca." "Dobro." Linden se uhvatila svoje obuke, stežući je obema rukama. "Recite mi šta se desilo." Načinio je bespomoćan gest. "Zaista ne znam. Znam samo ono što je rekao gospođi Roman - ono što je rekao meni. To nema nikakvog smisla." Uzdahnuo je. "Pa, evo šta kaže. Nešto posle ponoći, čuo je ljude pred vratima. Proveo je veći deo večeri pokušavajući da je okupa, ali posle toga je zaspao. Nije se probudio sve dok ti ljudi nisu počeli da se ponašaju kao da će provaliti vrata. Nije morao da ih pita šta žele. Pretpostavljam da je očekivao nešto ovako još otkako se Džoana pojavila. Otišao je po pušku - jeste li znali da ima pušku? Tražio je od Megan Roman da mu je kupi prošle nedelje. Za samoodbranu - kao da lepra nije najbolja moguća odbrana." Primetio je njeno nestrpljenje i vratio se priči. "U svakom slučaju, uzeo je pušku i upalio sva svetla. Onda je otvorio vrata. Oni su upali - njih pet-šest. Kaže da su bili obučeni u vreće i pepeo." Berenford je iskrivio lice. "Ako je i prepoznao ikoga, neće da kaže. Uperio je pušku u njih i rekao im da ne da Džoanu.

Ali oni su se ponašali kao da žele da budu upucani. A kada je stvarno trebalo opaliti, on nije mogao. Čak ni da bi spasao bivšu ženu." Odmahnuo je glavom. "Pokušao je da se bori golim rukama, ali sam protiv šestorice nije imao izgleda. Negde rano ujutro osvestio se dovoljno dugo da zove Megan Roman. Govorio je nepovezano - ponavljao je da počnu potragu, ali nije mogao da kaže zašto - ali bar je bio dovoljno priseban da shvati da mu treba pomoć. Onda se ponovo onesvestio. Kada je Megan stigla ovamo, našla ga je na podu. Sve je bilo puno krvi. Ko god da su, mora da su iscedili čitavu kravu." Progutao je kafu kao da je to protivotrov za zadah u vazduhu. "Pa, podigla ga je na noge i on ju je poveo da provere Džoanu. Nije je bilo. Veze su presečene." "Nisu je ubili?" prekinula ga je Linden. Pogledao ju je. "On kaže da nisu. Kako može da zna - nagađajte kao i ja." Trenutak kasnije je nastavio. "No, Megan je pozvala mene. Kada sam stigao, otišla je da vidi može li se pronaći Džoana. Ja sam ga pregledao; izgleda da je dobro. Pati od iscrpljenosti koliko i od svega ostalog." Linden je odbacila sumnje u Kovenantovo stanje. "Ja ću ga paziti." Klimnuo je glavom. "Zato sam te i pozvao." Ispila je još malo kafe da se smiri, a onda oprezno upitala. "Da li znate ko je to bio?" "Pitao sam ga", odgovorio je Berenford mršteći se. "Rekao je 'Kako, do đavola, ja to mogu znati?'" "Pa dobro, a šta će im ona?" Zamislio se za trenutak pre nego što je odgovorio. "Znaš, najgore u svemu jeste to što... mislim da on zna." Zbunjenost ju je učinila džangrizavom. "Pa zašto nam onda ne kaže?" "Teško je reći", polako je odvratio lekar. "Mislim da on smatra kako bismo ga zaustavili kad bismo znali šta se dešava." Linden nije odgovorila. Više nije bila spremna da pokušava da spreči Tomasa Kovenanta u bilo čemu. Ali bila je jednako odlučna da sazna istinu o Džoani, o njemu - i, da, o starcu u žutom ogrtaču. Sebe radi. I radi Kovenanta. Uprkos njegovoj žestokoj nezavisnosti, nije mogla da se oslobodi ubeđenja kako mu očajnički treba pomoć. "Što je samo još jedan razlog da ostaneš", dodao je Berenford, ustajući. "Moram da idem, a neko ga mora sprečiti da ne počini neku ludost. Ima dana..." Glas mu se utišao, a onda se vratio sa iznenadnom srdžbom. "Bože, ima dana kada mislim da je tom čoveku potreban čuvar, a ne lekar." Prvi put od kako je došla otvoreno ju je pogledao. "Hoćeš li da ga čuvaš?" Bilo joj je jasno da želi uveravanje da ona deli njegovo osećanje odgovornosti za Kovenanta i Džoanu. Nije mogla da izgovori takvo obećanje, ali mogla je da mu ponudi nešto slično. "Pa, u svakom slučaju", ozbiljno je rekla, "neću ga pustiti." Berenford je ovlaš klimnuo glavom. Više je nije gledao. Pošao je prema vratima mrmljajući. "Imaj strpljenja sa njim. Odavno nije sreo nekoga ko ga se ne plaši i sada ne zna kako da se ponaša. Kada se probudi, nateraj ga da pojede nešto." S tim rečima je napustio kuću i otišao do svog auta. Linden ga je gledala kako nestaje u oblaku prašine prema auto-putu. Onda se opet okrenula ka dnevnoj sobi. Šta sad da radi? Kao i Kovenant, nije znala. Ali nameravala je da otkrije. Od zadaha krvi osećala se nečisto; ali suzbila je to osećanje dovoljno dugo da pripremi sebi doručak. Onda se uhvatila u koštac sa dnevnom sobom.

Naoružana ribaćom četkom i kofom vode sa deterdžentom, napala je mrlje kao da joj predstavljaju uvredu. Duboko u sebi, tamo gde su bili koreni krivice i prinude, osećala je da krv predstavlja život - vrednu stvar, suviše dragocenu da bi se traćila i poricala, kao što su je traćili i poricali njeni roditelji. Odlučno je ribala ludilo ili zlobu koji su unakazili sobu, pokušavajući da ih porekne. Kad god bi joj trebala pauza, tiho je odlazila da baci pogled na Kovenanta. Lice mu je bilo gotovo unakaženo od modrica. Nemirno je spavao, ali nije pokazivao znake padanja u komu. Povremeno su pokreti očiju odavali da sanja. Spavao je otvorenih usta kao u nemom kriku; jednom su mu obrazi bili mokri od suza. Raznežila se dok ga je posmatrala tako ispruženog, neutešnog i ranjivog. Toliko malo je poštovao sopstvenu smrtnost. Nešto iza podneva, dok je još bila u poslu, izišao je iz spavaće sobe. Nesigurno je hodao, koraka pomućenog snom. Pogledao ju je preko sobe kao da prikuplja bes; ali u glasu mu se nije osetilo nište osim rezignacije. "Sada joj ne možete pomoći. Možete poći kući." Ustala je da se suoči sa njim. "Želim da pomognem vama." "Mogu ja i sam." Linden je progutala žučan odgovor, pokušavajući da ne zvuči zlobno. "Nešto mi ne izgledate tako. Niste ih sprečili da je odvedu. Kako ćete ih naterati da je vrate?" Raširio je oči; pogodila ga je na pravo mesto. Ali nije se pokolebao. Izgledao je gotovo neljudski smireno - ili pomireno sa sudbinom. "Ne treba im ona. Ona im je samo način da se dokopaju mene." "Vas?" Znači li to da je ipak paranoik? "Hoćete da kažete da se sve ovo desilo zbog vas? Zašto?" "To još nisam otkrio." "Ne. Mislim, zašto smatrate da ovo ima ikakve veze sa vama? Da ste im vi trebali, zašto nisu poveli vas? Niste mogli da ih sprečite." "Zato što to mora biti dobrovoljno." Glas mu je imao ravan prizvuk prenapregnute žice na jakom vetru. Odavno je morao pući. Ali nije zvučao kao čovek koji bi pukao. "Ne može da me samo primora. Moram sam da odaberem. Džoana..." Oči su mu se ispunile tamom. "Ona mu je samo način primene pritiska. Mora rizikovati da ja ipak odbijem." On. Linden je počela teško da diše. "Stalno govorite on. Ko je on?" Od mrštenja lice mu je delovalo još više unakaženo. "Pustitie to." Pokušavao je da je upozori. "Vi ne verujete u opsednutost. Kako da vas nateram da verujete u opsedače?" Primila je upozorenje, ali ne onako kako je on želeo. Nagoveštaji cilja - napola slutnja, napola odlučnost - neočekivano su joj prosvetlili misli. Način da sazna istinu. Rekao je moraćete naći načina da to učinite meni iza leđa. Pa, bogami, ako moram to da učinim, učiniću. "Dobro", rekla je, ljutito ga gledajući kako bi prikrila svoje namere. "Ne mogu vas naterati da objasnite. Recite mi samo jednu stvar. Ko je bio onaj starac? Poznajete ga." Kovenant joj je uzvratio pogled kao da ne namerava da odgovori. Ali odvratio joj je krutim glasom. "Vesnik. Ili upozorenje. Kada se on pojavi, možete da birate između dve stvari. Zaboravite sve što ste ikada razumeli i prihvatite rizik. Ili bežite da spasete goli život. Problem je u tome" - u glasu mu se osetila čudna vibracija, kao da pokušava da kaže više nego što se rečima može - "što on obično ne traći vreme razgovarajući sa ljudima koji bi bežali. A vi ne možete nikako saznati u šta se upuštate." Trgla se u sebi, bojeći se da je prozreo njene namere. Ali čvrsto se držala. "Zašto mi ne kažete?"

"Ne mogu." Njegova žestina je nestala i ponovo se pretvorila u rezignaciju. "To je kao kad potpišete blanko ček. Ta vrsta poverenja, nepromišljenosti, bogatstva, šta god da je, ne znači ništa ako znate na koliko će ček glasiti. Ili ga potpisujete ili ne. Koliko mislite da možete sebi priuštiti?" "Pa, u svakom slučaju", slegnula je ramenima, "ne nameravam da potpisujen nikakve blanko čekove. Učinila sam koliko mogu da operem ovo. Sada idem kući." Nije mogla da podnese njegov ispitivački pogled. "Doktor Berenford želi da pojedete nešto. Hoćete li učiniti to, ili treba da ga pošaljem ovamo?" Nije joj odgovorio. "Do viđenja, doktore Averi." "Oh, blagi Bože", pobunila se u naletu sažaljenja nad njegovom usamljenošću. "Verovatno ću provesti ostatak dana brinući zbog vas. Hajde bar da pređemo na ti." "Dobro, Linden." U glasu mu nije bilo ni trunke osećanja. "Mogu ja i sam." "Znam", promrmljala je, napola za sebe. Izišla je u vlažno po podne. Jedino meni treba pomoć. Na putu ka stanu, primetila je da nigde na vidiku nema žene koja je sa decom preporučivala pokajanje.

Nekoliko sati kasnije, na prelasku predvečerja u sumrak koji je zauzimao ulice mutnim narandžastim i ružičastim bojama, ponovo je bila za volanom. Istuširala se i odmorila; obukla je kariranu flanelsku košulju, stare farmerke i čvrste planinarske cipele. Vozila je polako, čekajući da veče potamni. Isključila je svetla na pola milje pre farme "Utočište". Po silasku sa auto-puta odabrala je prvi bočni drum ka jednoj od napuštanih kuća kraj farme. Tu je parkirala auto i zaključala ga da zaštiti lekarsku torbu i svoju tašnu. Pešice se približila Kovenantovoj kući. Pazila je da se što više drži drveća duž ivice farme. Nadala se da ne stiže prekasno, da ljudi koji su odveli Džoanu nisu ništa preduzeli tokom popodneva. Žurno se prikrala od drveća do zida kuće. Tu je našla prozor koji joj je pružio pogled na dnevnu sobu bez pokazivanja na vratima. Svetla su bila upaljena. Vrlo oprezno je provirila da pogleda Tomasa Kovenanta. Sedeo je nasred kauča, sa rukama u džepovima i pognute glave, kao da nešto čeka. Modrice su mu potamnele, dajući mu izgled poraženog čoveka. Mišići duž vilice su mu se grčili, opuštali i opet grčili. Borio se da ostane strpljiv; ali trenutak kasnije napetost ga je naterala da ustane. Počeo je da kruži oko kauča i stočića. Pokreti su mu bili kruti, suprotstavljeni smrtnosti srca. Da ne bi morala da ga gleda, Linden se spustila na zemlju i sela naslonjena na zid. Skrivena u tami, čekala je zajedno sa njim. Nije joj se dopadalo što to radi. To je bilo narušavanje njegove privatnosti, potpuno neprofesionalno. Ali njeno neznanje i njegova tvrdoglavost bili su nepodnošljivi. Imala je užasnu potrebu da razume zašto se prepala pri pogledu na Džoanu. Nije morala dugo da čeka. Jedva nekoliko minuta pošto se smestila, kući su se približili brzi koraci. Gotovo se ugušila kada joj je srce poskočilo, ali uspela je da se savlada. Pažljivo je podigla glavu do ivice prozora baš kad je pesnica udarila na vrata. Kovenant se trgao od zvuka. Lice mu se zrčilo od užasa. Linden se zgrozila od njegove reakcije. Bio je toliko snažna ličnost, izgledalo je da ima sve one vrline koje njoj nedostaju. Kako je doveden do ovoga? Ali trenutak kasnije, prelomio je strah u sebi kao da staje zmiji za vrat. Prkoseći sopstvenoj slabosti, pošao je ka vratima.

nema postavljenih komentara
ovo je samo pregled
3 prikazano na 303 str.
preuzmi dokument